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Analyser la diète d'un matelot du 19e siècle grâce à ses ongles

L'analyse des ongles d'un matelot mort depuis 170 ans a permis à des chercheurs de la Colombie-Britannique et de la Sakatchewan de découvrir que les membres de l'expédition Franklin du milieu du 19e siècle n'auraient pas succombé à un empoisonnement au plomb, mais à la malnutrition.

L’équipe de recherche menée par l'entreprise TrichAnalytic Inc. a eu un aperçu de l'alimentation d’un des matelots grâce à des échantillons d’ongles de son pouce et d’un de ses orteils. « Ils datent de 1846 », lance la chercheure au département de chirurgie de l’Université de la Saskatchewan, Nicole Sylvain.

Elle explique que l’équipe a pu évaluer leur teneur en zinc grâce à l’accélérateur de particules du Centre canadien de rayonnement synchrotron. « Avec ça, on peut voir dans la matière, on peut voir tous les éléments dans l’ongle, comme le zinc, avec une précision très spécifique. »

L’équipe a découvert une carence en zinc, qui est un indicateur de malnutrition, infirmant ainsi la thèse de la surexposition au plomb avancée jusque-là par les chercheurs. « Il y avait du plomb, mais c’était vraiment à la surface […] On a plutôt découvert que le zinc diminuait à mesure que l’expédition continuait », explique Mme Sylvain.

Elle souligne que la déficience en zinc entraîne une vulnérabilité aux infections et que le matelot étudié est probablement mort d’une pneumonie ou d’une tuberculose.

Les ongles de John Hartnell ont été fournis à l'équipe de recherche par la Fiducie du patrimoine inuit ainsi que le Musée canadien de l'histoire, après que les deux navires de l'expédition Franklin eurent été retrouvés le premier en 2014 et le deuxième en 2016.

L’équipe de recherche a maintenant l’intention de s’attarder aux cheveux d'autres marins pour avoir une meilleure idée de la cause de la mort des autres membres de l’équipage, qui comptait 24 officiers et 110 matelots.

Avec les informations de l’émission Pour faire un monde

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