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Baisse de 2 % de la quantité d'oxygène dans les océans

Le volume global d'oxygène dans les océans a baissé de plus de 2 % depuis 1960, montre une étude allemande. La situation est encore plus préoccupante en Arctique.

Les chercheurs du Centre Geomar Helmholtz de Kiel pour la recherche océanique expliquent qu’il existe de grandes variations du volume d'oxygène selon les différents bassins océaniques et les différentes profondeurs.

En outre, le volume de l'eau océanique entièrement dépourvue d'oxygène a plus que quadruplé durant la même période.

Cette réalité pourrait avoir de graves conséquences sur les écosystèmes marins, notent Sunke Schmidtko, Lothar Stramma et Martin Visbeck, les auteurs des travaux publiés dans la revue Nature.

Les modèles actuels prévoient une baisse de 1 % à 7 % de l'oxygène dissous dans les océans d'ici à 2100, provoquée par une diminution de la solubilité de l'oxygène à cause du réchauffement des eaux et par une moindre ventilation des eaux profondes.

Une telle baisse de la quantité d'oxygène dans les océans pourrait affecter les cycles nutritifs et l'habitat marin, avec des conséquences potentiellement néfastes pour la pêche et les activités économiques côtières.

Auteurs de l'étude

Ces travaux portent sur des périodes plus courtes ou des zones plus limitées que les autres études menées à ce jour. Ils couvrent l'intégralité de la colonne d'eau de l'ensemble des océans pendant cinquante ans (1960-2010).

Les chercheurs ont observé la baisse des niveaux d'oxygène pour l'ensemble des océans et pour cinq des dix régions océaniques étudiées : l'Arctique, l'Atlantique équatorial, l'Atlantique Sud, le Pacifique Nord et l'océan Austral.

L'océan Arctique ne représente qu'environ 1,2 % du volume total des océans, mais représente 7,6 % de la baisse d'oxygène globale.

C'est peut-être une indication supplémentaire du fait que l'océan Arctique change beaucoup plus rapidement que n'importe quelle autre partie des océans, en réaction au réchauffement provoqué par les gaz à effet de serre.

Denis Gilbert, de l'Institut Maurice-Lamontagne à Mont-Joli

Le chercheur québécois Denis Gilbert explique dans un commentaire accompagnant l’article qu’une baisse de 2 % de l'oxygène dans les océans semble peu importante, mais les conséquences sur les écosystèmes marins pourraient être graves dans les zones océaniques où le niveau de l'oxygène est déjà bas. « Des seuils critiques pour la survie pourraient être franchis », explique M. Gilbert.

D’autres facteurs de stress associés au réchauffement global, comme l'augmentation du CO2 et des eaux plus chaudes, peuvent aussi s'ajouter au niveau d'oxygène plus bas, et créer les effets cumulés sur la vie marine qui peuvent même être pires.

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