Des cellules de cerveaux de cochons décapités ont été maintenues en vie pendant 36 heures, annoncent des scientifiques américains.

Le neuroscientifique Nenad Sestan et ses collègues de l’Université de Yale ont mené des expériences sur 100 à 200 cerveaux de cochons obtenus auprès d’un abattoir.

Ils ont réussi à rétablir la circulation dans les cerveaux de plusieurs cochons, en les alimentant en oxygène grâce à un système de pompes et de poches de sang artificiel maintenu à la température du corps.

Grâce à ce système, appelé BrainEx, des milliards de cellules de ces cerveaux ont été maintenues en bonne santé et capables d’une activité normale.

Rien ne prouve cependant que ces cerveaux aient retrouvé une forme de conscience; l’auteur principal se dit lui-même « convaincu » du contraire.

À l'avenir, cette percée pourrait permettre de rétablir la microcirculation, c’est-à-dire l’oxygénation des petits vaisseaux sanguins, y compris dans le cerveau. Elle offre aussi des espoirs pour faire avancer la recherche sur les traitements de certains cancers et de la maladie d’Alzheimer.

Un problème éthique

Cette technique pose cependant de nombreux problèmes éthiques, soulevés par Nenad Sestan lui-même. Au cas où elle serait tentée sur des humains, la personne dont le cerveau serait maintenu en vie garderait-elle notamment des souvenirs, une identité ou des droits?

Dans une tribune publiée dans la revue Nature, 17 chercheurs, dont Nenad Sestan, ont demandé une réglementation spécifique pour les guider dans leurs expériences sur le cerveau humain.

Le détail de ces travaux est publié dans le MIT Technology Review.

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