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Des traces de vie sous les glaciers de l'Antarctique

Des animaux et des plantes, dont certaines espèces inconnues, pourraient vivre dans des grottes creusées par l'activité volcanique sous les glaciers de l'Antarctique. On y trouve des traces d'ADN provenant de plusieurs espèces.

La chercheuse Ceridwen Fraser et ses collègues de l'Université nationale australienne ont étudié le secteur du mont Erebus, le volcan actif le plus austral du monde, situé sur l'île de Ross. Ils y ont détecté un important réseau de grottes.

Un écosystème distinct?

L’équipe australienne estiment que ces grottes creusées par la chaleur libérée par les volcans sont éclairées par la lumière du jour filtrée à travers la glace en surplomb.

La température y atteint 25 degrés en dépit des températures glaciales de l'Antarctique en surface. C’est la chaleur dégagée par la vapeur émanant du volcan qui pourrait rendre les grottes propices à la vie.

L'analyse d'échantillons de sol prélevés dans les grottes révèle des traces intrigantes d'ADN provenant d'algues, de mousses et de petits animaux.

La biologiste Ceridwen Fraser explique que la plupart des séquences ADN analysées correspondent à celles d'organismes vivants connus. Certaines de ces séquences, toutefois, n'ont pas pu être identifiées.

Ces traces d’ADN pourraient aussi dater de l’époque où la zone n’était pas recouverte de glace.

La prochaine étape serait d’aller constater sur place la présence de ces espèces, ce qui est difficile à réaliser en raison de l’emplacement.

Le détail de ces travaux est publié dans la revue Polar Biology.

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