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Deux astronautes chinois en orbite pour 30 jours

Deux astronautes chinois ont entamé la plus longue mission spatiale habitée de l'histoire du pays.

Les deux hommes, Jing Haipeng et Chen Dong, ont décollé de la base de lancement de Jiuquan, dans le désert de Gobi, à bord du vaisseau spatial Shenzhou-11. Le vaisseau a été propulsé par une fusée Longue Marche-2F.

Ils passeront 30 jours à bord d'un laboratoire orbital expérimental, dans le cadre des préparatifs au déploiement d'ici 2018 du premier module d'une future station spatiale habitée toute chinoise.

Le laboratoire Tiangong-2, auquel les astronautes doivent s'amarrer, est en orbite à 393 kilomètres d'altitude et est composé de deux ensembles :

  • une cabine d'expérimentation faisant également office de lieu de vie;
  • un espace d'entreposage avec panneaux solaires, moteurs et batteries.

Ils profiteront de leur séjour dans l'espace pour réaliser des expériences médicales et pour tester différentes technologies.

À ce jour, la Chine, la Russie et les États-Unis sont les seuls pays à avoir envoyé des humains dans l'espace dans le cadre de leur propre programme spatial.

La Chine, qui a envoyé son premier homme dans l'espace en 2003, avait conclu avec succès en 2013 la mission habitée Shenzhou-10, après 15 jours en orbite autour de la Terre.

Il s'agit de la sixième mission spatiale habitée de l'histoire de la Chine. Le programme spatial chinois prévoit procéder à une vingtaine de missions cette année.

Pékin mène également un ambitieux programme lunaire, visant notamment à envoyer un humain sur la Lune. En décembre 2013, la Chine a réussi à faire alunir sa sonde Chang'e-3, puis à débarquer sur la surface lunaire un robot téléguidé nommé Lapin de jade.

Pékin espère aussi envoyer un vaisseau spatial autour de Mars vers 2020, avant de déployer un véhicule téléguidé sur la planète rouge.