Plusieurs impacts de météorites avec la Terre embryonnaire pourraient être à l'origine de la formation de la Lune, affirment des astrophysiciens israéliens.

La Lune est en orbite autour de la Terre depuis 4,5 milliards d'années, mais son origine n'est pas résolue de façon définitive.

La théorie la plus largement répandue est celle d'une seule énorme collision entre la Terre et un corps de la taille de Mars, peu après la formation du système solaire. Ce choc aurait arraché une partie de la matière de la Terre qui, plus tard, se serait agglomérée pour former notre satellite.

Selon un tel scénario, affirment des chercheurs israéliens, un cinquième des matériaux de la Lune devrait provenir de la Terre et le reste du deuxième corps. Or, les échantillons provenant de la Terre et la Lune sont pratiquement identiques.

Raluca Rufu, de l'Institut Weizmann des Sciences à Rehovot, et deux autres scientifiques ont créé, par simulation numérique, près d'un millier de collisions entre une protoTerre et des planètes embryonnaires, plus petites que Mars.

Constat : chaque collision de ce type entraîne la formation d'un disque de débris autour de la Terre. Les morceaux se compactent ensuite pour former une mini-lune. Si le phénomène se répète, plusieurs mini-lunes se créent, qui, assemblées, peuvent donner naissance à la Lune.

Au début du système solaire, les collisions étaient très courantes, il est donc plus naturel que plusieurs impacteurs assez communs soient à l'origine de la Lune plutôt qu'un spécial.

Raluca Rufu

Une vingtaine d'accidents de ce genre auraient été nécessaires pour construire le satellite de la Terre, selon l'équipe qui admet que des recherches plus approfondies sont nécessaires pour expliquer la mécanique de fusion des mini-lunes en Lune.

De plus, les simulations montrent que les impacts générés par les planètes embryonnaires produisent des mini-lunes composées par des éléments terrestres et non par l'impacteur.

Selon Gareth Collins, de l'Imperial College de Londres, « Cette dernière étude ravive le scénario jusqu'alors largement abandonné qu'une série d'impacts plus petits et plus communs seraient à l'origine de la formation de la Lune, plutôt qu'un énorme choc unique ».

Ces travaux sont publiés dans la revue Nature Geoscience.

La vidéo qui suit explique les deux théories.

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