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La lente incubation des oeufs expliquerait la disparition des dinosaures

La maturation des oeufs de dinosaures prenait de trois à six mois, une incubation prolongée qui pourrait avoir affecté leur capacité à survivre face à aux oiseaux, aux reptiles et aux mammifères qui se reproduisaient plus rapidement. Explications.

Selon Mark Norell, conservateur au département de paléontologie du Musée américain d'histoire naturelle à New York, cette longue incubation a probablement nui aux dinosaures dans la compétition pour survivre après la grande extinction des espèces survenue il y a 65 millions d'années, à la suite de la chute d'un astéroïde géant dans le golfe du Mexique.

Pour arriver à cette conclusion, M. Norell et ses collègues américains et canadiens ont étudié des dents de deux embryons rares de dinosaures fossilisés. Leur conclusion montre que le temps d'incubation chez les dinosaures ressemblait davantage à ce qui est observé chez les reptiles que chez les oiseaux.

Contraire aux hypothèses précédentes

Jusqu'à présent, les scientifiques pensaient plutôt le contraire. Dans la mesure où les oiseaux sont les descendants vivants des dinosaures, les paléontologues pensaient que la durée d'incubation des oeufs de ces derniers était similaire, soit une période variant de 11 à 85 jours.

C’est pour vérifier cette hypothèse que les auteurs de ces travaux publiés dans les PNAS (Journal de l’académie des sciences américaines) ont analysé les dents fossilisées de deux embryons bien préservés de dinosaures :

  • Le premier est celui d'un protocératops, un dinosaure de la taille d'un mouton, dont l'oeuf, plutôt petit, pesait 194 grammes. Le fossile avait été découvert en Mongolie, dans le désert de Gobi.
  • Le second était celui d'un hypacrosaurus, un grand dinosaure à bec de canard herbivore de neuf mètres de long, qui vivait en Amérique du Nord. Ses oeufs pesaient plus de quatre kilos.

Pour déterminer l'âge des embryons et la durée de leur développement, les auteurs ont analysé et compté avec un microscope à haute définition les lignes de croissance des dents, une caractéristique présente chez tous les animaux, y compris les êtres humains.

Les résultats indiquent des temps d'incubation des dinosaures non aviaires similaires à ceux des reptiles, dont les oeufs mettent deux fois plus de temps à éclore que ceux des oiseaux.

Cette étude indique que les oiseaux ont probablement évolué beaucoup plus rapidement après que leur branche se fût séparée du reste de la famille des dinosaures, concluent ces chercheurs.

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