Pas moins de 222 nouveaux cratères d'impact sont apparus à la surface lunaire au cours des sept dernières années. C'est 33 % de plus que ce à quoi les scientifiques s'attendaient.

Un texte d'Alain Labelle

L'ingénieur Emerson Speyerer et ses collègues de l'Université d'État d'Arizona estiment qu'environ 180 cratères d'au moins 10 mètres de diamètre se forment chaque année sur la Lune. À ce rythme, les deux premiers centimètres de la couche de poussière (le régolithe) à la surface de notre satellite naturel sont complètement retournés en environ 81 000 ans.

Les géologues planétaires devront repenser leur compréhension de l'âge de la surface lunaire, qui est estimé en fonction du nombre de cratères et du temps sans qu'elle soit modifiée par un impact.

De plus, en analysant les images recueillies par l'orbiteur Lunar Reconnaissance de la NASA, les chercheurs ont détecté des milliers de subtiles altérations à la surface lunaire qui seraient des cicatrices d'impacts secondaires ayant retourné les poussières de surface sur plusieurs centimètres, sans former vraiment un cratère.

Le détail de ces travaux est publié dans le magazine Nature.