Une carte topographique globale de la lune Titan de Saturne a été créée par des astrophysiciens américains grâce à l'ensemble des données recueillies lors de la mission Cassini, qui s'est terminée en septembre dernier.

Un texte d'Alain Labelle

Titan, qui est de la taille de la planète Mercure, est enveloppée d’une atmosphère épaisse et riche en azote. Elle est actuellement le seul endroit autre que la Terre où un liquide (probablement du méthane) coule à sa surface, ce qui en fait un lieu propice à la présence de la vie.

« La création de la carte a pris environ un an », explique le doctorant Paul Corlies, l’un des auteurs de deux études publiées dans les Geophysical Review Letters.

La carte permet de détailler la toponymie de Titan en combinant toutes les données recueillies par les instruments embarqués dans la sonde Cassini et dans le module Huygens, qui s’est posé à la surface de la plus grosse lune de Saturne.

Pas moins de 9 % de la surface de Titan a été observée en haute résolution et de 25 % à 30 % en basse résolution. Le reste de la lune a été cartographié à l'aide d'un algorithme d'interpolation et d'un processus de minimisation qui permettent de réduire les possibilités d’erreurs comme celles liées à la localisation des engins spatiaux.

Encore plus de détails

La carte révèle plusieurs nouvelles caractéristiques, telles que des montagnes d’une hauteur inférieure à 700 mètres. Elle fournit également une vue d'ensemble des reliefs de la topographie de Titan, et permet de confirmer la présence de deux dépressions importantes dans sa région équatoriale qui pourraient correspondre à des mers anciennes et sèches, ou à des coulées cryovolcaniques.

La nouvelle carte montre aussi que sa surface est un peu plus plate qu'on ne l'estimait à ce jour, ce qui laisse à penser que l’épaisseur de sa croûte serait plus variable que ce que croyaient les chercheurs.

D’autres travaux ont aussi permis d’établir que les trois mers de Titan partagent une surface commune, ce qui signifie qu'elles possèdent un niveau de la mer commun, comme les océans de la Terre.