Les poissons guppys se comportent différemment dans diverses situations et présentent même des distinctions complexes entre individus, ont établi des chercheurs britanniques de l'Université d'Exeter.

Un texte d'Alain Labelle

Dans un premier temps, le biologiste Tom Houslay et ses collègues pensaient pouvoir établir de simples différences individuelles entre les guppys (Poecilia reticulata) à l’aide d’un test mesurant la réaction des poissons à la prise d’un risque : sont-ils peureux ou braves?

Mais les auteurs de ces travaux publiés dans le journal Functional Ecology se sont rapidement rendu compte que la réalité était beaucoup plus complexe, et que les variations entre les individus étaient trop compliquées pour être décrites de cette façon.

Par exemple, lorsque les poissons sont placés dans un environnement inconnu, ils utilisent plusieurs stratégies pour faire face à cette situation stressante : plusieurs tentent de se cacher, d'autres essaient de s'échapper et certains explorent avec précaution leur environnement.

Ainsi, le comportement de tous les guppys change en fonction d’une situation. Par exemple, ils deviennent tous plus prudents dans des situations plus stressantes; toutefois, les différences entre les individus restent intactes.

Dans leurs travaux, les chercheurs ont examiné les « styles d'adaptation » des guppys dans des conditions conçues pour provoquer des niveaux variables de stress.

Par exemple, un stress léger a été causé par le transfert de poissons individuellement dans un réservoir inconnu. Les niveaux plus élevés de stress ont été causés par l'ajout de faux poissons ou d'oiseaux prédateurs.

La présence d’un prédateur a eu un effet sur les comportements de tous les poissons, qui devenaient généralement plus prudents, mais présentaient quand même des différences individuelles propres à leurs personnalités.

L’équipe de recherche britannique veut notamment savoir comment les différents traits observés de la personnalité influencent d’autres facettes de leurs vies, et dans quelles mesures ils sont influencés par la génétique et l’environnement.

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