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La plus ancienne version de l'Ancien Testament révélée par l'imagerie 3D

Un parchemin biblique roulé vieux de 1500 ans a pu être lu sans même être touché grâce à une technique d'imagerie numérique en 3D mise au point par une équipe de chercheurs américano-israélienne.

Fait de peau d'animal, le document serait la plus vieille version du Lévitique, le troisième des cinq livres de Moïse, la Torah, dont il contient les deux premiers chapitres.

La technique, appelée microtomographie aux rayons X, a permis de produire virtuellement une image du document entièrement déroulé, montrant un texte de 35 lignes dans chaque colonne, dont 18 étaient préservées et 17 ont été reconstituées.

Le manuscrit, qui ne pourra jamais être ouvert vu son mauvais état, a été mis au jour en 1970 lors de travaux d'excavation à la synagogue d'Ein Gedi en Israël, près de la rive occidentale de la mer Morte.

Toute la structure principale du document était brûlée et écrasée et continuait à se désintégrer chaque fois qu'on y touchait.

Pour pouvoir lire à l'intérieur du manuscrit, l'équipe de recherche a utilisé la microtomographie, qui a permis de détecter les traces de métal contenu dans l'encre et la texture du document.

Son collègue Michael Segal, directeur de la Faculté de philosophie et de religion à l'Université Hébraïque de Jérusalem, a été surpris par le fait que certains passages du document sont identiques dans le moindre détail calligraphique au texte massorétique, qui fait autorité au sein du judaïsme.

L'expert explique que cette version des deux chapitres du troisième livre du Lévitique d'Ein-Gedi « représente le texte biblique le plus complet et le plus significatif de l'antiquité mis au jour » depuis la découverte des manuscrits de la mer Morte.

D'autres manuscrits uniques pourraient livrer leurs secrets à l'avenir. La technologie pourrait aussi avoir des applications en médecine légale et dans le secteur du renseignement, selon ces scientifiques.

Le détail de cette recherche est publié dans la revue Science Advances.

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