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Rétrospective : 16 découvertes qui ont marqué la science en 2016

De la détection d'ondes gravitationnelles à la naissance d'un premier enfant conçu par deux mères et un père, l'année qui se termine a été riche en premières et en découvertes. Voici notre rétrospective scientifique de l'année 2016.

Un texte d'Alain Labelle

1. UNE NOUVELLE ÈRE GÉNÉALOGIQUE S'AMORCE POUR LA TERRE

La planète est entrée dans l'anthropocène, une nouvelle ère géologique marquée par l’impact des activités humaines sur l'écosystème terrestre, ont annoncé 35 géologues. L'accumulation de matériaux polluants dans l’environnement comme le plastique, l'érosion de la biodiversité et les changements climatiques provoqués par les gaz à effet de serre rejetés dans l'atmosphère marqueront l'avenir de la planète et deviendront la signature humaine.

Ce passage marque la fin de l'holocène, qui a duré plus de 10 000 ans, et qui avait commencé avec la fin de l'ère glaciaire. - http://bit.ly/2gZ1B7v

2. DES ONDES GRAVITATIONNELLES ENFIN DÉTECTÉES

Des ondulations de l'espace-temps, appelées ondes gravitationnelles, ont été détectées directement pour la première fois par des astrophysiciens américains. La détection confirme une prédiction majeure de la théorie de la relativité générale énoncée par Albert Einstein en 1915 et promet de révolutionner l'étude de notre Univers.

Les scientifiques ont déterminé que les ondes détectées sont nées pendant la dernière fraction de seconde avant la fusion de deux trous noirs, des objets célestes encore mystérieux résultant de l'effondrement gravitationnel d'étoiles massives.

Cette détection est, par le fait même, la première observation de la « danse » finale de deux trous noirs qui finissent par fusionner. - http://bit.ly/2haUuMc

3. UNE NEUVIÈME PLANÈTE DANS NOTRE SYSTÈME SOLAIRE

Dotée d'une masse d'environ 10 fois celle de la Terre, cette planète se trouverait sur une orbite 20 fois plus éloignée que celle de Neptune. Très lente, elle mettrait entre 10 000 et 20 000 ans pour boucler son tour autour du Soleil.

Ce sont des astronomes américains de l'Institut de technologie de Californie (Caltech) qui, à partir de calculs mathématiques et de simulations par ordinateur, ont établi la présence de la planète.

Jusqu'à présent, l’astre en question n'a pas été observé directement. Il pourrait être détecté par un télescope d'ici cinq ans. - http://bit.ly/2hawfOe

4. DES VACCINS CONTRE LE VIRUS ZIKA DÉJÀ EN PRÉPARATION

La médecine répond plus rapidement que jamais à la menace présentée par un virus. Plusieurs vaccins contre le Zika sont actuellement en préparation sur la planète, dont l’un créé par Gary Kobinge et ses collègues du Centre de recherche en infectiologie de l'Université Laval.

Il a été le premier au monde à obtenir l'autorisation de la Food and Drug Administration des États-Unis et de Santé Canada pour son développement. M. Kobinger a d’ailleurs été nommé scientifique de l'année 2016 de Radio-Canada pour sa contribution à la mise au point d'un vaccin contre le virus Ebola. -http://bit.ly/2gZYbnv

5. L'EXOPLANÈTE LA PLUS PROCHE DE NOUS

L'Observatoire européen austral a découvert Proxima B, l'exoplanète la plus proche de la Terre détectée à ce jour. Située à quatre années-lumière du système solaire, soit 40 000 milliards de kilomètres, cette planète rocheuse d'une dimension semblable à celle de la Terre gravite autour de l'étoile la plus proche en dehors du système solaire, Proxima du Centaure.

Elle se trouve dans une zone qui rend possible la présence d'eau liquide. Mais, il y a un petit problème : une sonde utilisant la technologie actuelle mettrait des milliers d'années pour y parvenir. - http://bit.ly/2gZZYbR

6. LA MACHINE DÉPASSE ENCORE L'HUMAIN

Un ordinateur a battu un joueur professionnel au jeu de go, un exercice de stratégie d'origine chinoise. Aucune machine n'avait réussi l'exploit de battre un humain expérimenté à ce jeu, considéré comme l'un des plus complexes du monde.

Le programme qui a réussi l'exploit est AlphaGo, mis au point par DeepMind, une entreprise appartenant à Google. Il y a 20 ans, le programme Deep Blue d'IBM avait battu le champion d'échecs Garry Kasparov. - http://bit.ly/2gZ3xNl

7. DEUX MÈRES, UN PÈRE ET UN COUFFIN

Pour la première fois, un bébé est né d'un embryon constitué de l'ADN de deux femmes. La technique utilisée a permis d'éviter la transmission d'une maladie héréditaire de la mère à l'enfant.

Les médecins à l'origine de cette prouesse controversée ont implanté l'ADN du noyau de l'ovule de la mère dans l'ovule d'une donneuse, duquel le matériel génétique nucléaire avait été retiré, mais qui contenait de l'ADN mitochondrial normal. - http://bit.ly/2gJ14sd

8. LE SPECTRE DE LA LUMIÈRE DE L’ANTIMATIÈRE MESURÉ POUR LA PREMIÈRE FOIS

Le spectre optique d'atomes d'antihydrogène a été mesuré pour la première fois par des scientifiques de l'Organisation européenne pour la recherche nucléaire.

Les atomes ont été capturés dans un piège magnétique mis au point par les chercheurs de l’expérience ALPHA. Le résultat obtenu est en fait la première observation d’une raie spectrale dans un atome d’antihydrogène, ce qui permet de comparer pour la première fois le spectre de lumière de la matière et de l’antimatière.

Dans les limites de l’expérience, la conclusion est qu’il n’y a pas de différence par rapport à la raie spectrale équivalente de l’hydrogène. - http://bit.ly/2hIgAFj

9. LA THÉORIE DE L'ESPRIT N'EST PAS UNIQUE À L'HUMAIN

La capacité d’attribuer aux autres des capacités mentales invisibles comme des émotions, des désirs et des croyances n’est pas réservée aux humains. L’aptitude a été observée chez trois espèces de grands singes.

La primatologue américaine Frans de Waal, professeur à l’Université Emory, a montré que les chimpanzés, les bonobos et les orangs-outans parviennent à comprendre les fausses croyances d’autrui. Cette nouvelle connaissance laisse à penser que cette capacité était peut-être présente chez leur ancêtre commun, qui est aussi le nôtre.

10. VOLER PENDANT 10 MOIS

Le martinet noir (Apus apus) a battu le record de vol sans se poser de toutes les espèces d'oiseaux en restant dans les airs jusqu'à 10 mois, ont déterminé des ornithologues suédois.

Pour le constater, le Pr Anders Hedenström, biologiste à l'Université Lund, et ses collègues ont utilisé les données transmises par de petits récepteurs attachés à 13 martinets. Ils ont ainsi pu déterminer que ces oiseaux, qui mesurent de 16 cm à 17 cm de longueur, se posaient seulement pendant deux mois de l'année, au moment de la reproduction.

Pendant les 10 autres mois, ils sont en vol, se nourrissant et hibernant tout en migrant vers le sud du Sahara. - http://bit.ly/2gzvDBM

11. DE GRANDS YEUX SUR L'UNIVERS

Le plus grand radiotélescope du monde est entré en service cette année dans le sud-ouest de la Chine. Le Five-hundred-meter Aperture Spherical Radio Telescope (FAST), qui présente une ouverture sphérique d'un diamètre de 500 mètres, couvrant une surface équivalente à 30 terrains de football, est installé dans une zone rurale de la province du Guizhou, entre trois collines karstiques. Les scientifiques l’utilisent pour sonder la présence d'hydrogène dans les galaxies lointaines, déceler la présence d'étoiles à neutrons et peut-être détecter une vie intelligente extraterrestre. - http://bit.ly/2g1varJ

12. UN OS SYNTHÉTIQUE STIMULE LA RÉGÉNÉRESCENCE OSSEUSE

Des chercheurs américains ont mis au point une imprimante 3D qui fabrique des os synthétiques composés d'un biomatériau malléable et résistant stimulant la régénérescence osseuse. Cette percée permet d'espérer la création d'implants et de prothèses bon marché pour traiter un ensemble de blessures osseuses et dentaires, mais aussi pour la chirurgie plastique.

À la différence des autres greffes osseuses synthétiques existantes, ce nouveau matériau est à la fois élastique et très solide. Il peut aisément et rapidement être mis en place dans un bloc opératoire. - http://bit.ly/2ikdaVZ

13. UNE TÊTE TRANSPLANTÉE

Le neurochirurgien italien Sergio Canavero a annoncé avoir supervisé la greffe de la tête d'un singe sur le corps d'un autre singe. Cette opération a été réalisée avec la collaboration du Dr XiaoPing Ren Ren, de l'Université de Harbin, en Chine. Les expérimentateurs ont laissé vivre le singe greffé une vingtaine d'heures avant de le débrancher. À ce jour, ces expériences sur des souris ont été répétées des centaines de fois avec de bons résultats, explique le Dr Canavero.

Ce n'est pas la première fois qu'une greffe semblable est réalisée. En 1970, le neurochirurgien américain Robert White en avait effectué une, mais le primate, paralysé, n'avait survécu que quelques jours. Le Dr Canavero se dit prêt à passer aux choses sérieuses et à expérimenter la méthode sur des humains. Il a déjà un volontaire, Valery Spiridonov, un Russe qui souffre d'une maladie dégénérative. - http://bit.ly/2hBOKLD

14. UN SEUL EXODE AFRICAIN AURAIT PEUPLÉ LA PLANÈTE

Nos ancêtres ont-ils quitté leur berceau africain en une seule grande vague migratoire? C'est ce que tendent à montrer trois analyses génétiques publiées cette année.

L’homme moderne aurait ainsi quitté l’Afrique il y a de 60 000 à 80 000 ans pour coloniser le reste du globe. Ces résultats contredisent d’autres études qui laissaient entendre que l'Asie du Sud-Est et l'Australie auraient été peuplées lors d’une migration distincte. - http://bit.ly/2hs2rtk

15. UNE ENZYME AU RÔLE CRUCIAL POUR LE CONTRÔLE DU SUCRE ET DE L’OBÉSITÉ

Une équipe québécoise a découvert une enzyme qui pourrait contribuer à la lutte contre l’obésité et le diabète. Le glycérol-3-phosphate-phosphatase (G3PP), dont on ignorait l'existence dans les cellules des mammifères, a pour rôle d'éliminer les effets liés à un excès de sucre.

Les travaux des chercheurs, dirigés par Marc Prentki et Murthy Madiraju, du CRCHUM, ont démontré que cette enzyme régule l'utilisation du glucose et des lipides dans les organes. À partir de cette découverte, les chercheurs veulent créer « de petites molécules capables d'activer l'enzyme G3PP ».

La réussite de l'expérience, qui devra être testée sur des animaux, ouvrira la porte à la création de nouveaux traitements pour les personnes qui souffrent de diabète ou d'obésité. - http://bit.ly/2hKyynm

16. AU PLUS PRÈS DE JUPITER

Cinq ans après son lancement et un périple d'environ 3 milliards de kilomètres, la sonde Juno de la NASA s’est placée en orbite autour de Jupiter pour une mission qui vise à percer les mystères de la plus grande planète du système solaire.

Les images en haute définition prises par une caméra « JunoCam » révèlent des tempêtes et des systèmes météorologiques jamais observés auparavant. Des images en infrarouge des deux régions polaires ont également été transmises, lesquelles révèlent des zones de chaleur méconnues. - http://bit.ly/2hu53Hb

Et vous? Quelle est la nouvelle scientifique qui vous a le plus marqué cette année?

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