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Un objet unique observé entre Mars et Jupiter

Un type d'objet inhabituel a été détecté dans la ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter par des astrophysiciens allemands : deux astéroïdes en orbite l'un autour de l'autre qui présentent des caractéristiques d'une comète. Explications.

Un texte d'Alain LabelleEn septembre 2016, une équipe allemande d’astrophysiciens a étudié l’objet 288P dont l’orbite elliptique le plaçait au plus près du Soleil, mais également assez proche de la Terre pour permettre aux instruments du télescope spatial Hubble de l’observer en détail.

La première surprise des scientifiques fut de constater qu’ils étaient en présence de deux astéroïdes, et non d’un seul. Ils ont ensuite établi que ces deux objets, dont les masses et les tailles étaient pratiquement identiques, étaient en orbite l’un autour de l’autre à environ 100 kilomètres de distance.

Mais une autre surprise attendait la chercheuse Jessica Agarwal et ses collègues de l’Institut Max Planck de recherche sur le système solaire.

Ils ont découvert qu’il y avait de l’activité dans ce système binaire qui se serait formé il y a environ 5000 ans. L’objet possède en effet une longue queue brillante qui serait constituée de gaz et peut-être de poussières.

Cette réalité fait de 288P le premier astéroïde binaire connu de la ceinture principale d’astéroïdes, qui est également classé comme une comète.

La vidéo qui suit montre une représentation artistique de l'objet 288P.

Comprendre les origines et l’évolution des comètes dans la ceinture entre Mars et Jupiter permettra de mieux cerner l’évolution de notre système solaire.

L’étude de ces objets pourrait en effet nous renseigner sur l’un des possibles chemins qu’aurait pu emprunter l’eau pour parvenir à la Terre.

Le détail de ces travaux est publié dans la revue Nature.

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