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Une autre planète naine découverte dans notre système?

Un objet céleste, qui porte pour le moment de nom de 2014 UZ224, a été découvert dans la ceinture de Kuiper, aux confins de notre système solaire.

Un texte d'Alain Labelle

L'astrophysicien David Gerdes et ses collègues de l'Université du Michigan, aux États-Unis, estiment que l'objet se trouve à 90 unités astronomiques (ua), c'est-à-dire à 13,7 milliards de kilomètres du Soleil. Par comparaison, la Terre se situe à une unité astronomique du Soleil et Pluton, à environ 35 ua.

C'est beaucoup plus loin que la dernière planète de notre système, Neptune. En fait, c'est l'un des objets les plus éloignés de notre système. En fait, seule la naine Éris est plus éloignée.

Avec un diamètre se situant entre 350 et 1200 kilomètres, elle pourrait bientôt rejoindre la liste des cinq planètes naines orbitant dans le système solaire confirmées à ce jour, c'est-à-dire Éris, Pluton, Cérès, Makémaké et Hauméa.

Elle prend 1136 ans à faire le tour du Soleil. Par comparaison, Pluton met 248 années à faire le tour du Soleil.

Pour être considéré comme une planète naine, l'objet doit répondre à quatre critères établis par l'Union astronomique internationale :

  • être en orbite autour du Soleil;
  • ne pas être en orbite autour d'une autre planète;
  • posséder une masse suffisante pour que sa force de gravitation l'emporte sur les forces de cohésion et le maintienne en équilibre hydrostatique (sous une forme presque sphérique);
  • ne pas avoir fait place nette dans son voisinage orbital.

Les chercheurs à l'origine de cette découverte publieront dans les prochaines semaines un article la décrivant. L'Union astronomique internationale pourra ensuite la catégoriser.

Son observation a été rendue possible grâce aux images prises pour le programme DES (Dark Energy Survey), dont le but est de cartographier l'Univers. Les clichés ont été pris par la DECam (Dark Energy Camera), l'une des caméras les plus précises au monde.

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