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Une première photo de l'atmosphère de Pluton

Pluton réserve encore des surprises aux scientifiques. De nouvelles images inédites montrant des vapeurs dans l'atmosphère et des traces de mouvements de glaces d'azote et de méthane à la surface de la planète naine ont été diffusées par la NASA vendredi.

« Dix jours après le survol au plus près de Pluton nous pouvons dire que nos attentes ont été plus que surpassées », a affirmé vendredi John Grunsfeld, le responsable des missions scientifiques de la NASA. 

La présence de glaces mouvantes, de chaînes montagneuses et de brumes montre que la planète naine possède une grande diversité géologique.

Les photos prises par la sonde New Horizons - notamment une photo saisissante de la planète naine passant devant le Soleil - montrent des vapeurs s'élevant jusqu'à 130 km au-dessus de la surface, soit cinq fois plus que ce que pensaient les scientifiques. Une première analyse indique deux couches distinctes, une à environ 80 km d'altitude et l'autre à quelque 50 km.

Les nouvelles images transmises par la sonde révèlent aussi des traces de mouvements de glace à la surface de Pluton dans la région en forme de coeur officieusement appelée Tombaugh Zone. Ce signe d'une activité géologique d'il y a quelques dizaines de millions d'années sur la planète a également surpris les scientifiques.

« Voir des preuves d'une activité géologique récente est juste un rêve devenu réalité », a déclaré le chercheur à l'Université de Washington William McKinnon.

En outre, dans le nord d'une vaste plaine baptisée Sputnik, les chercheurs ont vu des indices très nets de mouvements d'une plaque de glace de méthane, d'azote ou de monoxyde de carbone, dont cette zone est riche.

Ces mouvements pourraient même se produire actuellement, estiment les scientifiques.

Un océan liquide

Les activités observées sur Pluton laissent à penser que cette planète a un noyau dense entouré d'une épaisse couche de glace. Si c'est le cas, cela accroît la possibilité de l'existence d'un océan liquide sous cette glace.

New Horizons continuera à transmettre des données collectées jusqu'à fin 2016. Elle se trouve actuellement à 12,2 millions de kilomètres au-delà de Pluton et s'enfonce dans la ceinture de Kuiper.

Sept heures après être passée au plus près de Pluton le 14 juillet, New Horizons a braqué un de ses instruments optiques sur la planète naine, ce qui a permis de saisir les rayons du soleil passant à travers son atmosphère.

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