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Comment démontrer la présence d'oxygène sur Mars?

Atmosphère Oxygène Mars

On pense depuis longtemps que l’atmosphère martienne a probablement déjà contenu beaucoup plus d’oxygène qu’aujourd’hui. Mais comment le démontrer? Par l’empreinte laissée sur les cailloux.

C’est cette preuve que la sonde américaine Mars Curiosity aurait obtenu pour la 1re fois. Lors du congrès de l’Union géophysique européenne, la planétologue française Agnès Cousin a parlé de « contenu élevé » d’oxyde de manganèse dans 3 % des roches étudiées depuis 3 ans dans le cratère Gale.

Pour en retrouver autant, conclut son équipe, il faut que le manganèse ait été en présence d’eau — on présume depuis 2014 que le cratère Gale a jadis été un lac — et soumis à un « processus d’oxydation », c’est-à-dire à un fort taux d’oxygène. L’atmosphère martienne actuelle est composée à 95 % d’azote et moins de 1 % d’oxygène, contre près de 20 % sur Terre.

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