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Pourquoi éternue-t-on en regardant la lumière?

Jeune dame qui éternue dans un papier mouchoir

Faites-vous partie de ceux qui éternuent lorsqu'ils regardent la lumière du soleil? Eh oui, certaines personnes éternuent lorsqu’ils sont exposés à une forte lumière ou aux rayons solaires. Il s’agirait d’un réflexe photo-sternutatoire, dont l’acronyme est très facile à retenir: ACHOO, pour Autosomal dominant Compelling Helio-Ophthalmic Outburst. Ce phénomène héréditaire toucherait 18 % à 35 % de la population, et plus particulièrement les Caucasiens.

Alors, à quoi doit-on ce drôle de réflexe? Selon la théorie la plus répandue, on devrait cette particularité à une anomalie congénitale du côté des signaux nerveux, plus particulièrement le nerf trijumeau, impliqué dans les sensations et réflexes au niveau du visage. En regardant une lumière assez forte, le signal de contracter la pupille et plisser les yeux interfère avec les terminaisons nerveuses voisines (du nez en l'occurrence), entraînant un éternuement. Il s'agirait donc d'un genre de «court-circuit» entre différents signaux nerveux.

Et attention, on ne rigole pas avec ACHOO! Dans l’armée américaine, si vous êtes affectés par ce «syndrome», vous pouvez oublier votre carrière de pilote de l’air. Maintenant, si le phénomène vous gêne, par exemple au volant, vous pouvez toujours le contrer en portant des lunettes de soleil.

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