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La controverse du premier homme au pôle Nord

Peary et Cook en expédition

Le 20 février 1920, l’explorateur Robert Peary, premier homme à atteindre le pôle Nord, s’éteignait à l’âge de 63 ans. Mais un doute demeure à savoir si ce grand explorateur a vraiment atteint le pôle Nord.

Robert Peary en habit de fourrures

Crédit photo: Bibliothèque du Congrès américain

À l'époque, son exploit fut farouchement contesté par un de ses anciens coéquipiers, Frederick Cook, qui affirmait avoir atteint le pôle Nord l'année précédente, en 1908. La polémique prit une si grande ampleur que le congrès des États-Unis trancha la question en faveur de Peary. Dans les faits, en ce début du XXe siècle, aucun instrument de mesure exacte ne permettait de déterminer le Pôle avec précision et puisque la glace dérive, aucun des 2 hommes ne pouvait être sûr à 100% d’avoir atteint la bonne destination. 

Peary et Cook en expédition

Crédit photo: AGIP/Rue des Archives/The Granger Collection, New York

Il faudra attendre 1968 pour qu’un homme, Ralph Plaisted,  atteigne le pôle en motoneige suivi de Wally Herbert en traîneaux à chien l'année suivante. En 1989, la société du National Geographic a chargé Wally Herbert d’étudier les journaux de Peary pour tenter déterminer sa position exacte. 

Peary au pôle nord

Crédit photo: Archival Research Catalog, ARC (via Wikipéda)

Selon ce dernier, Peary se serait rendu à environ 97 kilomètres du pôle en 1909 et Cook ne l’aurait jamais atteint non plus. Mais en dehors de la polémique, ces 2 explorateurs ont consacré leur vie à atteindre leur but au prix d’énormes privations et de souffrances physiques que peu d’entre nous supporteraient. Peary a perdu 8 orteils à la suite de sa première expédition et eut 2 jambes cassées pendant sa seconde expédition. Marié et père de 2 enfants, Peary n’a passé que 3 ans avec sa famille pendant plus de 20 ans de mariage. Il a également eu 2 enfants avec une femme inuit.

C’est en compagnie de son fidèle compagnon afro-américain Matthieu Henson et de 4 Inuits que Peary planta un drapeau américain à l’endroit qu’il croyait être le pôle Nord, le 6 avril 1909. Voici un petit film de Frederick Cook qui tentait de démontrer qu’il avait atteint le pôle Nord avant Peary.

On trouve aussi d’un départ de Robert Peary et le navire Roosevelt à New York en 1905

 

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