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Mystères au-delà de Pluton

Découvrir de nouveaux corps célestes au-delà de l’orbite de Pluton devrait être devenu banal. Mais ceux que l’on découvre semblent tous plus bizarres les uns que les autres. L91, découvert en septembre 2013 grâce à l’observatoire Canada-France-Hawaï, est depuis suivi à la trace, ce qui a permis de se rendre compte qu’il suit une orbite anormalement étirée : entre 50 et... 1430 unités astronomiques (1430 fois la distance de la Terre au Soleil) ! Ce qui l’amènerait si loin du Soleil qu’il quitterait la ceinture d’astéroïdes dont il est censé faire partie.

Les astronomes tiennent pour acquis depuis des décennies qu’aux confins de notre système solaire se trouve en effet une ceinture d’astéroïdes et de planètes naines, appelée ceinture de Kuiper. Pluton, découverte en 1930, n’est que le plus célèbre membre de ce cercle qui compte peut-être des millions d’objets. Les astronomes ignorent comment un corps céleste pourrait avoir hérité d’une orbite aussi étrange : les uns spéculent sur la possibilité qu’il ait approché la planète Neptune de trop près ; les autres imaginent la présence d’une planète géante encore indétectée dans la ceinture de Kuiper, dont la force gravitationnelle perturberait la ronde de ces objets.