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Vénus aurait déjà été habitable

La chaleur intolérable qui règne à la surface de Vénus et les nuages d'acide sulfurique de son atmosphère ne le laissent guère deviner, mais la « jumelle maléfique » de la Terre a déjà été plus accueillante. Assez pour avoir abrité des formes de vie.

Il y a trois milliards d’années, alors que les premières bactéries apparaissaient sur Terre, Vénus présentait elle aussi un climat agréable quoique pluvieux, et des océans dont la profondeur pouvait atteindre 2000 mètres. C’est ce qu’avancent les chercheurs du Goddard Institute for Space Studies de la NASA.

Michael Way et son équipe ont calculé que ces océans ont disparu il y a 715 millions d’années. Entre-temps, des formes microscopiques de vie ont pu se développer sur « l’étoile du berger ».

Dans les conditions actuelles, toutefois, explorer Vénus représente tout un défi. Son atmosphère toxique est 90 fois plus dense que celle de la Terre, et les atterrisseurs qui y ont été envoyés ont été détruits en quelques heures.