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17 personnes meurent dans le naufrage d'un véhicule amphibie au Missouri

Dix-sept personnes sont mortes après qu'un bateau transportant des touristes eut chaviré jeudi avant de couler dans le lac Table Rock, au Missouri, lors d'une violente tempête.

Le véhicule amphibie, qui offrait des croisières sur le lac, transportait 31 personnes lorsqu'il a été surpris par des vents violents de près de 100 km/h accompagnés de fortes vagues qui l'ont renversé. Il a ensuite sombré rapidement dans les flots.

Vendredi matin, le shérif du comté de Stone, Doug Rader, a annoncé que 17 corps en tout ont été repêchés des eaux du lac depuis l'accident.

L'âge des victimes repêchées varie de 1 à 70 ans, a précisé le shérif Rader.

Les 14 autres passagers et membres d'équipage qui étaient à bord du bateau lors du naufrage ont réussi à atteindre le rivage en nageant ou ont été secourus par d'autres embarcations.

Au moins 7 d'entre eux ont été blessés, dont 3 enfants.

Le capitaine du bateau a quant à lui survécu à la noyade alors que son pilote, qui était aux commandes de l'embarcation, a perdu la vie.

Des équipes de plongeurs se sont relayées une bonne partie de la nuit de jeudi ainsi que vendredi matin sur le lac Table Rock, près de la ville de Branson, pour repêcher les victimes qui ont sombré.

Un autre véhicule amphibie qui a également été surpris par la tempête a, lui, pu regagner la rive.

Le véhicule amphibie, qui peut également se déplacer sur la terre ferme au moyen de roues, appartient à la compagnie Ride the Ducks.

Suzanne Smagala de la compagnie Ripley Entertainment, propriétaire de l’entreprise Ride the Ducks, a indiqué travailler en étroite collaboration avec les autorités et les secouristes.

Selon elle, il s’agit du premier accident du genre à arriver à Branson en plus de 40 ans.

Dans un communiqué, la compagnie a assuré qu'elle « ferait tout son possible pour porter assistance aux familles concernées et aux autorités ».

Des enquêteurs du National Transportation Safety Board, une agence fédérale, ont été dépêchés sur les lieux de la tragédie pour éclaircir les circonstances du naufrage.

Cette tragédie a eu des échos jusqu'à Washington où le président Trump a offert ses condoléances aux proches des victimes sur son compte Twitter : « Mes plus sincères condoléances aux familles et aux amis des personnes impliquées dans le terrible accident de bateau qui vient de se produire au Missouri. Une telle tragédie, une telle perte. Que Dieu soit avec vous tous ! »

Violentes tempêtes sur le Midwest

Selon des témoins, la tempête s'est levée très rapidement alors que le bateau traversait le lac de Table Rock.

« La tempête est arrivée très vite. J'ai vécu ici la plus grande partie de ma vie et je n'ai jamais vu une tempête aussi mauvaise », a affirmé à l'AFP Rick Kettels, propriétaire du Lakeside Resort, un complexe hôtelier sur les rives du lac.

Selon Steve Lindeberg, météorologiste au National Weather Service situé à Springfield, au Missouri, des vents soufflant à plus de 119 km/h ont été mesurés lors de violents orages qui se sont abattus sur la région jeudi.

D'après les services météorologiques, cette tempête s'inscrivait dans une série d'événements similaires qui se sont abattus jeudi sur le Midwest. Plusieurs tornades ont ainsi été rapportées en Iowa et au nord du Missouri.

Le lac Table Rock, situé dans les monts Ozarks, dans le sud du Missouri, est un vaste réservoir artificiel très prisé des touristes pour ses marinas et ses nombreux sites de villégiature.

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