Arnold Palmer, considéré comme l'un des plus grands golfeurs de l'histoire, est décédé dimanche à l'âge de 87 ans.

La fédération américaine de golf a confirmé la nouvelle sur Twitter. « Nous sommes profondément attristés par la mort du plus grand ambassadeur du golf, Arnold Palmer, à 87 ans », peut-on lire sur leur page. 

Le président d'Arnold Palmer Enterprises, Alastair Johnson, a confirmé la nouvelle à l'Associated Press.

Palmer a fait son entrée sur la scène professionnelle en 1955. Il est rapidement devenu l'archétype du golfeur moderne, avec un style flamboyant et un sens du spectacle. Ses batailles avec Gary Player et surtout avec Jack Nicklaus ont grandement participé à la popularisation du sport à la télévision. 

« Si ce n'était d'Arnold, le golf ne serait pas aussi populaire qu'il l'est aujourd'hui, a dit Tiger Woods en 2004.

« Et c'est pourquoi le roi, c'est lui. »

Nicklaus a déploré la perte d'un être cher par l'entremise de Twitter. « Je ne sais pas à ce moment ce qui s'est passé et j'imagine que ça importe peu. Ce qui est important, c'est que nous avons perdu l'une des personnes les plus incroyables du golf et du monde du sport.

« Mon ami - et l'ami de bien des gens - était simplement fatigué. Je sais qu'il était à Pittsburgh pour essayer de se sentir mieux. C'est toujours ce qu'Arnold voulait faire. C'était un battant et il n'a jamais abandonné quoi que ce soit.

« J'aurais souhaité avoir une autre chance de parler avec lui, mais je suis si content d'avoir pu lui parler à son anniversaire (le 10 septembre). Il semblait très bien. »

« Barbara et moi sommes donc sous le choc et extraordinairement attristés. Nos pensées et nos prières sont avec ses enfants, ses petits-enfants ses arrière-petits-enfants et toute sa famille. Il était l'un de mes amis les plus proches, et ce, depuis très, très longtemps. Il me manquera beaucoup. »

Woods a lui aussi exprimé ses sympathies sur Twitter, dimanche soir. « Merci Arnold pour ton amitié, tes conseils et ton humour. Ton esprit philanthrope et ton humilité font partie de ta légende.

« C'est difficile d'imaginer le golf sans toi ou quiconque qui serait plus important pour le sport que le Roi. »

Palmer a remporté sept tournois majeurs. Il a gagné le Tournoi des maîtres une première fois en 1958, et a récidivé en 1960, 1962 et 1964.

Il a totalisé 62 victoires sur le circuit de la PGA et a fait partie de la première cohorte intronisée au Temple mondial de la renommée du golf, en 1974.

En plus de son succès sur les verts, Palmer a participé à la transformation du sport comme outil de marketing, par le biais de ses commanditaires. Il a participé à la fondation du Golf Channel. Il a également lancé sa ligne de vêtements de golf et s'est surtout concentré sur la conception de parcours de golf à travers le monde : il a ainsi dessiné le premier parcours en Chine.

Quelque 40 ans après sa dernière victoire professionnelle, il était encore parmi les golfeurs les mieux rémunérés.

Palmer avait fait sa dernière apparition publique en avril dernier pour donner le coup d'envoi du Masters d'Augusta.

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