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Découverte de trois planètes « potentiellement habitables »

Les scientifiques qui tentent de trouver de la vie au-delà de notre système solaire pourraient ne pas avoir à chercher très loin. Une équipe de chercheurs belges a découvert trois planètes de la grosseur de la Terre qui sont en orbite autour d'une étoile naine située à moins de 40 années-lumière.

C'est la première fois que des planètes sont découvertes autour de ce type d'étoile et cela ouvre la voie à de toutes nouvelles possibilités dans les recherches sur la vie extraterrestre.

Puisque cette étoile est si proche et qu'elle scintille si faiblement, les astronomes peuvent étudier l'atmosphère des trois exoplanètes au climat tempéré et éventuellement examiner s'il y a des signes de vie.

En fait, ils en sont déjà venus à quelques observations atmosphériques en utilisant le télescope spatial Spitzer de la NASA. Le télescope spatial Hubble se mettra de la partie la semaine prochaine.

Il s'agit d'une « combinaison gagnante » pour trouver des traces chimiques de vie à l'extérieur de notre système solaire, selon le chercheur de l'Institut de technologie du Massachusetts (MIT), Julien de Wit, qui a coécrit l'étude publiée par le journal Nature.

L'étoile en question - appelée « Trappist 1 » comme le télescope belge au Chili qui en a fait la découverte - a environ la grosseur de la planète Jupiter et elle est située dans la constellation du Verseau.

Les recherches sur les exoplanètes se sont principalement concentrées sur les étoiles plus grosses et plus brillantes comme notre Soleil. Mais dans certains cas, le reflet de l'étoile peut être si brillant qu'on peut difficilement observer les planètes en orbite. En revanche, les petites étoiles froides qui émettent un rayonnement infrarouge, comme « Trappist 1 », permettent de mieux voir les mondes potentiels.

Des astronomes de l'Université de Liège, en Belgique, ont fabriqué le télescope Trappist pour observer 60 des étoiles naines les plus proches et les plus froides. Ce pari risqué aura finalement porté fruit, a souligné M. de Wit dans un courriel.

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