Seize bisons ont été transportés par hélicoptère vers une zone reculée du parc national Banff où ils s'installent définitivement, presque 150 ans après la disparition de l'espèce du parc albertain.

Un texte de Laurent Pirot

Les quatre mâles et les douze femelles enceintes viennent du parc national Elk Island. Ils ont été sélectionnés cet hiver pour leur état de santé et transportés, d’abord par la route, vers Banff.

Ils ont ensuite été déplacés par hélicoptère, un à un, vers leur nouvelle demeure de la vallée de la rivière Panther.

« C’est vraiment plein d’herbe, ce sont des collines, des vallées toutes vertes, c’est vraiment le bon endroit », assure Marie-Eve Marchand, coordinatrice de la campagne du groupe de pression Le retour du bison.

Les animaux seront maintenus pendant plus d’un an dans un enclos, ce qui devrait leur donner le temps de s’habituer à leur nouvel habitat. Leur territoire sera ensuite progressivement agrandi pendant cinq ans avant que les biologistes de Parcs Canada ne prennent une décision définitive.

« Si tout va bien, on pourrait décider d’agrandir encore le territoire », y compris jusqu’à la vallée de la Bow où se trouve l’autoroute et la localité de Banff, explique Karsten Heuer, chef du projet de réintroduction.

Vingt ans d'efforts

La disparition du bison sauvage de ce territoire est plus ancienne que la création du parc national en 1885. Un petit troupeau y a longtemps vécu en captivité dans un enclos démantelé en 1996. Le projet d’un retour du bison sauvage date de ce moment.

Ce retour devrait permettre de rétablir les écosystèmes tels qu’ils étaient avant la disparition des grands herbivores, espère Parcs Canada.

C’est aussi l’occasion de renouer une relation avec les Autochtones de la région pour qui le bison est un animal important. Les Nations Stoney Nakoda et Samson Cree ont été associées à l’opération et des représentants autochtones ont également tenu une cérémonie pour bénir les bisons avant leur départ du parc national Elk Island.

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