Le 4 octobre 1957, l'Union soviétique lance la sonde Spoutnik 1. C'est le premier objet de confection humaine à échapper à l'attraction terrestre.

Cette percée technologique majeure donne une longueur d'avance à l’URSS dans ce qui allait devenir une véritable course spatiale avec les États-Unis. Une course qui a atteint son apogée en juillet 1969, avec les premiers pas de l'Américain Neil Armstrong sur la Lune.

Cette sphère métallique de la grosseur d'un ballon de plage, hérissée de quatre antennes, a été lancée à partir du cosmodrome de Baïkonour, au Kazakhstan.

Le lendemain de la mise en orbite, les journaux internationaux parlent de l'événement comme d'un exploit scientifique majeur, mais, en URSS, le quotidien officiel La Pravda n'y consacre que quelques lignes.

Si les Soviétiques prennent du temps à réaliser l'importance de leur exploit, la nouvelle frappe les États-Unis comme une bombe.

Spoutnik 1 s'est consumé dans l'atmosphère terrestre le 4 janvier 1958.

De missile à fusée

Le scientifique Sergueï Korolev est considéré comme le père du programme spatial soviétique. Décédé en 1966, il expliquait en entrevue que ce lancement n'était pas inscrit au calendrier spatial de son pays.

Après plusieurs accidents lors de tests du missile militaire R7 durant l'été 57, et un délai de six mois rendu nécessaire après la destruction de la tête du missile, le chercheur Korolev propose de mettre en orbite un premier satellite artificiel.

Il décide, avec l'accord du Kremlin, de construire un satellite plus simple à partir du missile : deux hémisphères, un émetteur radio, des antennes et un système d'alimentation.

Ainsi, en l'espace de deux mois, le Spoutnik était prêt, alors que la création de la fusée avait pris trois ans.

Le lancement du satellite était initialement prévu le 6 octobre, mais il a été devancé à la suite d'informations voulant que les Américains puissent procéder à un lancement dès le 5 octobre.

Les efforts américains

Les Américains redoublent ensuite d'efforts. Le 1er février 1958, ils lancent leur premier satellite, Explorer 1.

Selon plusieurs experts, comme l'ancien astronaute américain Thomas Stafford, la réponse à Spoutnik a permis aux Américains d'accomplir en peu de temps de grandes percées technologiques, qui auraient pris des dizaines d'années dans un autre contexte.

Spoutnik 2

Le 3 novembre 1957, l'URSS lance le Spoutnik 2, avec à son bord la chienne Laïka, qui devient ainsi le premier être vivant à être envoyé dans l'espace. Elle meurt environ 7 heures après le lancement.

Depuis ce jour, une quarantaine de pays ont fabriqué et ont envoyé dans l'espace des satellites. Ceux-ci ont permis des prodiges dans le domaine des télécommunications, mais ont aussi laissé des tonnes de déchets graviter autour de notre planète.

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