La Coupe du monde va-t-elle se poursuivre sans le meilleur joueur du monde? L'Argentine et Lionel Messi peuvent encore éviter le désastre en battant le Nigeria mardi, mais cela ne suffira peut-être pas pour rejoindre en huitièmes de finale la Croatie et la France, elles aussi en action mardi.

Après deux matchs, l'Argentine, vice-championne du monde en titre, n'a plus son destin entre les mains dans le groupe D.

Une victoire face au Nigeria (14 h HAE) est indispensable à sa survie, mais elle pourrait être insuffisante si dans le même temps l'Islande bat la Croatie, déjà qualifiée et largement remaniée, à Rostov.

En cas d'un match nul ou d'une défaite en revanche, il n'y aura pas besoin de calculs savants et l'Argentine, déjà corrigée par la Croatie (3-0) et incapable de battre l'Islande (1-1), prendra la porte.

Mais l'ambiance de fin de règne qui s'est installée chez les Argentins n'incite pas particulièrement à l'optimisme. Et le principal espoir, voire le seul, s'appelle comme d'habitude Lionel Messi, qui avait déjà qualifié l'Albiceleste presque à lui tout seul au bout d'un horrible parcours qualificatif.

Problème, le génie argentin n'a rien montré de probant en Russie, renforçant encore sa réputation de « meilleur joueur du monde sauf en Coupe du monde ».

« Messi n'a pas perdu sa technique, il l'aura toujours à 45 ans. Par contre, dans une équipe qui n'a pas de repères collectifs, ça ne peut pas fonctionner pour lui », a relativisé l'ancien entraîneur de Nantes Raynald Denoueix.

L'Argentine va en tout cas devoir trouver une solution. Car Messi a 31 ans et c'est peut-être un peu plus que son dernier match de l'édition 2018 qu'il pourrait jouer à Saint-Pétersbourg.

Comme lors des deux premiers matchs, l'équipe pourra compter sur le soutien en tribunes de sa légende Diego Maradona, très critique à l'égard de Sampaoli jusqu'ici et qui espère que l'Argentine jouera enfin comme les Argentins ont l'habitude de le faire.

La Croatie vise le sommet

Pour la Croatie, il y a la première place et rien d'autre.

« Nous ne perdrons pas demain », a assuré lundi le sélectionneur Zlatko Dalic avant d'affronter l'Islande.

Un point suffit en effet aux Croates pour s'assurer la première place du groupe D, et donner au passage un peu d'espoir à l'Argentine.

La Croatie veut confirmer la très séduisante impression laissée lors des deux premiers matchs et se montrer plus constante que les héritières de la fameuse génération Suker, demi-finaliste en France en 1998.

« C'est difficile de comparer deux générations. Le foot a beaucoup changé. Mais on a de très bons joueurs, un immense potentiel, comme en 1998 », a déclaré Dalic.

Le même objectif pour la France

Conserver la première place, c'est aussi l'objectif de l'équipe de France dans le groupe C, notamment pour... éviter la Croatie en huitièmes de finale.

« L'objectif est clair : assurer la première place », a confirmé le sélectionneur Didier Deschamps.

La France croisera le fer avec le Danemark dès 10 h (HAE).

« Ce match me permet de gérer mon groupe et de répartir un peu le temps de jeu, mais avec des situations qui ne sont pas les mêmes à chaque poste et pour chaque joueur », a expliqué l'entraîneur des Bleus.

Entre autres changements, le gardien Lloris, le milieu Pogba et l'attaquant Mbappé pourraient ainsi débuter sur le banc et laisser place à Mandanda, N'Zonzi et Dembélé pour affronter les Danois, qui raviront la première place du groupe aux Français en cas de succès.

Dans l'autre match du groupe C, l'Australie, qui a encore une petite chance de qualification, affrontera le Pérou, déjà éliminé mais qui voudra offrir un bon résultat à son fantastique public.

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