L'Océanic de Rimouski n'a surpris personne en jetant son dévolu sur le jeune prodige Alexis Lafrenière, des Vikings de St-Eustache, au tout 1er rang du repêchage de la Ligue de hockey junior majeur du Québec (LHJMQ), samedi à Saint-Jean, au Nouveau-Brunswick.

Âgé de seulement 15 ans, Lafrenière a connu une saison remarquable avec les Vikings dans la Ligue midget AAA en 2016-2017.

« J'ai été bien entouré, j'avais de bons coéquipiers et de bons entraîneurs. J'ai travaillé très fort dès le début de l'année, et ça m'a aidé à avoir de bonnes statistiques. »

L'ailier gauche de 6 pieds et 171 livres a récolté 33 buts et 50 passes pour un total de 83 points en seulement 36 matchs. Lafrenière a devancé son plus proche poursuivant, l'attaquant Samuel Poulin, des Phénix du Collège Esther-Blondin, par 15 points, et ce, même s'il a joué trois rencontres de moins et que ce dernier est un an plus âgé.

« On s'y attendait un peu, mais il n'y avait rien de confirmé, a déclaré Lafrenière lors d'un entretien téléphonique avec La Presse canadienne, quelques heures après qu'il soit monté sur la grande scène aménagée sur la patinoire du domicile des Sea Dogs.

« Ça reste quand même une petite surprise d'entendre ton nom sur la scène. Ç'a allait tellement vite, et je ressentais tellement d'émotions », a renchéri Lafrenière en racontant ce qu'il a ressenti le temps d'aller à la rencontre des dirigeants de l'Océanic.

Lafrenière semble déjà savoir qu'il devra s'acclimater à un nouvel environnement géographique et surtout, qu'il ne pourra s'asseoir sur ses lauriers au cours des deux prochains mois.

« J'ai un gros été devant moi pour me préparer. Ce sera un été chargé, et je vais m'entraîner fort au gymnase. Je vais prendre ça au sérieux parce que quand tu veux faire le saut dans la ligue à 15 ans, c'est plus difficile avec des joueurs qui, pour certains, seront cinq ans plus vieux que moi. Mais si je me prépare bien, je serai prêt », affirme Lafrenière, dont l'idole est Patrick Kane, des Blackhawks de Chicago.

Poulin, un autre ailier gauche de 6 pieds et 195 livres a d'ailleurs pris le chemin du Phoenix de Sherbrooke au 2e échelon. Fils de l’ancien du Canadien de Montréal Patrick Poulin, il y retrouvera son frère Nicolas.

Deux autres attaquants, les centres Jakob Pelletier et Xavier Parent, ont été repêchés troisième et quatrième par les Wildcats de Moncton et les Mooseheads de Halifax, respectivement.

Maxence Guenette, des Commandeurs de Lévis, a été le premier défenseur choisi, au cinquième échelon par les Foreurs de Val-d'Or.

Des 19 joueurs sélectionnés pendant la première ronde, 12 sont des attaquants et les sept autres sont des défenseurs. Quatorze de ces jeunes espoirs ont évolué dans la Ligue midget AAA la saison dernière.

Tommy DaSilva a été le premier gardien repêché, en deuxième ronde et 36e au total, par les Screaming Eagles du Cap-Breton.

Pour seulement la deuxième fois de son existence, l'Océanic s'exprimait au premier rang du repêchage. L'organisation rimouskoise a obtenu ce privilège en remportant la première loterie de l'histoire du circuit, le 6 avril. En 2003, l'Océanic avait jeté son dévolu sur Sidney Crosby.

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