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L'OMS considère le virus Zika comme une urgence mondiale

Le virus Zika, soupçonné d'être responsable d'une hausse fulgurante de microcéphalies constatée au Brésil, vient d'être déclaré « urgence de santé publique de portée internationale » par l'Organisation mondiale de la santé (OMS), au terme d'une réunion de son comité d'urgence.

Selon la présidente de l'organisation, la Dre Margaret Chan, les membres de ce comité ont conclu lundi que le lien entre le virus et ces malformations congénitales dont souffrent les enfants nés avec une tête et un cerveau anormalement petits constitue un « événement extraordinaire ».

La possibilité que le virus puisse être transmis par une femme enceinte à son foetus n'est pas prouvée scientifiquement, a répété l'OMS, mais cette relation causale n'en demeure pas moins « fortement suspectée ».

Selon la Dre Chan, la communauté internationale doit répondre de façon coordonnée face à la propagation du virus. L'OMS affirme cependant qu'il n'y a aucune justification pour imposer des interdictions de voyage ou de commerce dans les zones affectées par le Zika jusqu'à nouvel ordre.

De telles recommandations sont délicates. En 2003, l'avertissement contre les voyages à Toronto lors de l'épidémie de syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) avait choqué le gouvernement ontarien.

Huit experts et hauts responsables de l'OMS et 12 représentants des États membres, dont le Brésil, ont participé aux discussions qui ont mené à cette décision. Selon la Dre Chan, ils ont notamment pris en considération la distribution géographique des moustiques qui peuvent transmettre le virus et son modèle de propagation.

L'OMS a fait savoir la semaine dernière que le virus se propage « de manière explosive » dans la région des Amériques. De 3 à 4 millions de personnes pourraient être infectées en 2016, selon elle.

L'enjeu était important pour l'OMS. En 2014, elle avait été critiquée pour avoir trop tardé à réagir dans le dossier de l'épidémie d'Ebola, qui touchait plusieurs pays d'Afrique. C'était d'ailleurs la dernière fois qu'une épidémie avait été déclarée « urgence de santé publique de portée internationale ».

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Une alerte venue du Brésil

Le virus Zika était considéré comme relativement bénin jusqu'à tout récemment. Il se traduit par de la fièvre, des irritations de la peau, des douleurs articulaires ou des conjonctivites chez environ 20 % des personnes qui le contractent.

La situation a cependant changé lorsque le Brésil a sonné l'alarme en octobre en raison du nombre anormalement élevé de microcéphalies constaté dans le nord-est du pays. Le Brésil recense maintenant plus de 3700 cas confirmés ou soupçonnés de cette maladie. Seuls 147 cas avaient été signalés en 2014.

L'OMS soupçonne aussi que le virus explique une hausse de cas de syndrome de Guillain-Barré, une maladie qui s'attaque au système nerveux et qui peut engendrer une paralysie.

Outre le Brésil, la Colombie, le Salvador, l'Équateur, la Jamaïque et Porto Rico ont d'ores et déjà recommandé aux femmes d'éviter toute grossesse tant que l'épidémie ne sera pas enrayée.

Les pays du nord protégés par leur climat

En Europe et en Amérique du Nord, des dizaines de cas d'infections ont été signalés, mais ils concernent tous des personnes revenant de vacances ou de voyages d'affaires. Un cas de microcéphalie a été rapporté à Hawaï.

Outre les transmissions mère-foetus, le virus Zika ne se transmet pas entre humains. Il se contracte uniquement par l'intermédiaire d'une piqûre de moustique du genre Aedes aepygti ou Aedes albopictus.

Ce moustique n'est pas présent au Canada, parce qu'il ne tolère pas le froid. Les cinq cas recensés au pays concernent des personnes qui ont contracté le virus à l'étranger.

L'OMS recommande aux pays touchés d'éliminer les eaux stagnantes et de convaincre leur population d'utiliser des répulsifs ou des moustiquaires pour se protéger. Au Brésil, 220 000 militaires ont été conscrits pour parcourir le pays et faire la promotion de ces moyens de prévention.

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