Un week-end mal amorcé s'est finalement terminé dans l'allégresse pour Lance Stroll. Le pilote québécois a finalement obtenu ses premiers points en F1 terminant 9e au Grand Prix du Canada, dimanche sur le circuit Gilles-Villeneuve.

Lance Stroll, qui avait connu une séance de qualifications très frustrante et n'avait réussi à obtenir que le 17e rang sur la grille de départ, a conclu les 70 tours de l'épreuve en 9e place pour récolter 2 points au Championnat des pilotes.

« Ce sont mes premiers points! C'est spécial, a affirmé le jeune pilote âgé de 18 ans. Ce sera tout le temps dans mes souvenirs. »

En six courses avant l'arrêt au circuit Gilles-Villeneuve, Stroll avait rallié l'arrivée d'une épreuve seulement deux fois et son meilleur résultat était une 11e place au Grand Prix de Russie.

« Ça fait longtemps qu'on avait la vitesse pour faire ça, a déclaré Stroll en revenant sur sa neuvième place. Il y avait plein de choses qui n'allaient pas, mais aujourd'hui, ç'a bien été, et je suis juste vraiment content. »

De sa 17e position au départ, Stroll est remonté jusqu'au 9e rang une première fois au 16e tour, avant de céder la place au pilote Ferrari, Sebastian Vettel quatre tours plus tard.

Le pilote québécois a visité les puits à la fin du 25e tour et en est ressorti 17e et bon dernier parmi les pilotes toujours en piste.

Tranquillement, la sensation de 18 ans a remonté le peloton, doublant tour à tour Pascal Wehrlein, Marcus Ericsson, Jolyon Palmer, Sébastien Grosjean, Stoffel Vandoorne, Fernando Alonso et Kevin Magnussen pour atteindre la 10e place au 47e tour.

Stroll a ensuite profité de l'abandon de Daniil Kvyat au 54e tour pour grimper en neuvième place.

Il n'a jamais été inquiété par Alonso derrière lui, mais n'a pas pu combler un retard de plus de 22 secondes sur Nico Hulkenberg.

« La voiture était vraiment bonne. J'ai bien aimé les réglages pendant toute la course, a expliqué Stroll. C'était une question de savoir quand tenter les dépassements. Parfois, j'aurais pu tenter ma chance plus tôt, mais quand c'était trop risqué, c'était mieux d'attendre au tour suivant.

« J'ai bien fait avec la stratégie à un seul arrêt aux puits. J'ai bien géré les pneus, j'ai gardé un bon rythme. C'était un effort d'équipe aujourd'hui. »

Émergence d'un héros

À la recherche d'un nouveau pilote local à encourager depuis le départ de Jacques Villeneuve en 2006, les Québécois mordus de F1 ont suivi attentivement les faits et gestes de Stroll depuis le début de la saison.

Villeneuve a encore une fois écorché Stroll au cours du week-end. Entre deux égoportraits avec des partisans, il a noté que Stroll n'avait pas beaucoup progressé depuis le début de la saison et qu'il était plus lent que son coéquipier Felipe Massa.

Le résultat de dimanche vient peut-être légitimiser la place de Stroll en F1, en plus de rabrouer ceux qui prétendent qu'il a obtenu un volant simplement grâce à l'appui financier de son père, le milliardaire Lawrence Stroll.

« Je m'en fous de ce que ces gens-là pensent, a affirmé Lance Stroll. Je suis content pour moi et l'équipe. Le reste, c'est du bruit. Ça ne me dérange pas. Les gens qui ne m'aiment pas vont toujours trouver des excuses.

« Je crois qu'il a toujours gardé confiance, a mentionné Lawrence Stroll, qui est venu faire l'accolade à son fils devant le garage de Williams. Si vous avez vu les mêmes courses que moi, vous avez dû voir qu'il avait manqué un peu de chance. Il n'a que 18 ans! Tout le monde doit faire preuve d'un peu de patience. Ce n'était que sa septième course. »

Dans les gradins, l'appui était total envers Stroll.

On pouvait entendre les spectateurs installés devant la ligne d'arrivée crier chaque fois que Stroll venait de réussir un dépassement à la fin de la longue ligne droite avant la chicane du mur du Québec.

« Je veux aller remercier les partisans, a dit Stroll, qui prévoyait aussi de faire la fête avec sa famille et ses amis. C'était spécial de voir tous les drapeaux canadiens. Ça me touche beaucoup. »

Stroll devra tout recommencer dans deux semaines, lors du Grand Prix d'Azerbaïdjan.

Mais le temps d'un soir, il peut fêter. La glace est brisée.

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