Le monde du hockey a fait ses derniers adieux au légendaire Gordie Howe à ses funérailles, mercredi à la cathédrale du Très-Saint-Sacrement de Détroit. 

D'autres membres du Panthéon, tels Wayne Gretzky, Guy Lafleur et Yvan Cournoyer, ainsi que des dirigeants comme Gary Bettman, Brian Burke et Glen Sather, étaient parmi les 900 personnes rassemblées à la cérémonie qui a commencé à 11 h.

« C'était un vrai gentleman, a déclaré Lafleur à son entrée dans l'église. Il était fabuleux. C'est incroyable ce qu'il a fait pour le hockey et pour la Ligue nationale. »

Il y avait aussi Scotty Bowman et Mike Babcock, jadis entraîneurs des Red Wings, ainsi que des joueurs des éditions passées et actuelle de la formation.

Chaleureux, venant du cœur et faisant place aux anecdotes amusantes, l'éloge funèbre est venu de Murray Howe, l'un de ses quatre enfants.

Il a dit qu'il y a « beaucoup de superlatifs qui viennent en tête pour décrire mon père », ajoutant comme exemples sans peur, loyal, dur, gracieux, plaisantin et réfléchi.

Murray s'est rappelé qu'il a un jour demandé à son père, qui a été victime d'un accident vasculaire cérébral en 2014, ce qu'il voulait qu'il dise dans son éloge funèbre.

« Il a dit : "Voici finalement la fin de la troisième période." Puis, il a ajouté : "J'espère qu'il y a une bonne équipe de hockey au ciel." Je lui ai dit : "Papa, quand t'auras rejoint l'équipe, ça ne sera pas juste une bonne équipe. Ça va être une grande équipe." »

La veille, des milliers de personnes ont rendu hommage au défunt en chapelle ardente, au Joe Louis Arena.

Howe, un natif de Floral, en Saskatchewan, est décédé vendredi à l'âge de 88 ans.

Gretzky estime qu'il avait environ 5 ans quand il a vu Howe à la télé pour la première fois, devenant tout de suite un fidèle partisan de la vedette des Red Wings de Détroit.

Plus tard, il a reçu un chandail rouge et blanc numéro 9. Cela reste son cadeau de Noël préféré à vie.

« J'ai été très chanceux, a affirmé Gretzky mardi au sujet de Howe, un ami de longue date. Ce n'est pas tout le monde qui rencontre leur héros et parfois, quand ça arrive, ce n'est pas aussi plaisant que vous le pensiez. Mais dans mon cas, j'ai été très chanceux que le mien soit vraiment exceptionnel. »

Howe a joué pour les Red Wings pendant la majeure partie de sa carrière, qui s'est étalée de 1946 à 1980.

Il avait établi des records de la LNH avec 801 buts et 1850 points et reçu six fois les trophées Hart et Art-Ross.

Reconnu pour ses coups de coude, il était très coriace sur la glace. Mais en dehors, il était d'un naturel gentil et discret.

« Il était formidable, a dit Gretzky. Il ne demandait jamais rien des autres, mais il était prêt à aider tout le monde. »

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