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Les Golden Knights entendent bien montrer de quel bois ils se chauffent

Jonathan Marchessault avait lancé un défi à son équipe après que les Golden Knights de Las Vegas eurent été dominés par les Jets de Winnipeg lors du premier match de la finale de l'Association de l'Ouest.

« Nous allons voir quel genre d'équipe nous sommes », avait lancé l'attaquant après que la troupe de Las Vegas eut baissé pavillon 4-2, dans un match où les hommes de Gerard Gallant ne semblaient pas de taille.

Habitués à devoir défier les pronostics au cours de leur saison inaugurale parsemée de magie, les Knights ont répliqué en enfilant quatre victoires consécutives pour disposer des Jets en cinq matchs afin d'obtenir leur laissez-passer en grande finale.

Tirant de l'arrière 2-1 face aux Capitals de Washington alors que le prestigieux trophée de Lord Stanley est en jeu, l'entraîneur-chef des Golden Knights a semblé tenir le même discours que Marchessault.

« Plusieurs nous comptaient déjà pour vaincus, a mentionné Gerard Gallant dimanche, en faisant référence à la série contre les Jets. Nous devons améliorer nos performances. Lors des trois matchs, nous n'avons pas été suffisamment bons. Nous devons faire mieux. Si nous ne le faisons pas, le résultat sera le même. »

« Nous allons voir de quel bois on se chauffe. »

En quête de repères

Les Golden Knights, qui présentent un dossier de 12 victoires et 3 revers lors des trois premières rondes des séries éliminatoires, ont acquis leurs lettres de noblesse cette saison en raison notamment de leur puissante attaque, dont les succès reposent sur la vitesse et la pression appliquée sur le joueur adverse.

Mais lors des deux derniers matchs, les champions de la Division pacifique se sont butés à une unité défensive robuste qui n'hésite pas à étouffer l'adversaire en zone neutre, particulièrement lorsqu'ils ont l’avance. Le résultat fut assez évocateur: les Knights ont encaissé deux revers consécutifs pour la première fois depuis le début du tournoi printanier.

La troupe de Gallant a semblé perdre ses repères depuis sa victoire de 6 à 4 lors du match no 1. Ils se sont ensuite inclinés 3-2 lors du deuxième match à domicile, avant que les Captials ne prennent les devants 2-1 grâce à un gain de 3-1 samedi, au Verizon Center.

« Nous devons simplement retrouver notre style de jeu, qui est de placer des rondelles en fond de territoire et d’appliquer de la pression, a soutenu le défenseur Deryk Engelland. Ç'a été la clé toute la saison. En séries, nous l'avons fait à quelques occasions, mais pour ensuite faire dans la dentelle, et ils ont profité des revirements créés. »

Percer le mur

Selon Perron, il est impératif d'accélérer le jeu en zone neutre et d’appuyer l’attaque davantage.

Un plan qui semble bien simple sur papier, mais les Capitals sont devenus maîtres dans l'art de bloquer les joueurs en zone neutre. Ce changement de cap est survenu dans le dernier quart de la saison, lorsque Barry Trotz a forcé ses joueurs à se commettre davantage pour établir un style de jeu plus défensif.

Grâce à cette tactique, Washington a été en mesure de remporter les sixième et septième matchs contre le Lightning de Tampa Bay en finale de l'Est.

« Évidemment que n'importe quel joueur de grand talent souhaite avoir la possession de la rondelle, a raconté le défenseur Matt Niskanen. Si vous pouvez vous mettre dans leur chemin, ça fait une énorme différence. »

Trotz dit reconnaître la frustration lorsqu’elle s’installe chez des équipes de grand talent, comme les Golden Knights, avant d’ajouter qu'il s'attendait à ce que Vegas réplique dans la prochaine rencontre.

« Tu observes la manière dont ils gèrent la rondelle, comment ils tentent d’apporter certaines modifications, a-t-il avancé. Ils font des choses qui nous ont aussi donné du fil à retordre, et nous nous sommes ajustés. Ils vont faire de même. »

Sinon, il se pourrait que la série se termine bien plus rapidement que prévu.

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