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Les poissons fuient le pétrole, selon une étude

Les poissons fuient les cours d'eau pollués, selon une récente étude de l'Université de l'Alberta. C'est une bonne nouvelle pour les chercheurs qui, jusqu'à présent, connaissaient mal le comportement des poissons en cas de pollution accrue, comme dans le cas d'un déversement de pétrole.

Un texte de Camille Martel

Étonnamment, c'est grâce à leur flair que les poissons évitent la pollution. « Leur odorat fonctionne comme le nôtre et c'est une très bonne chose », dit Keith Tierney, toxicologue à l'Université de l'Alberta et auteur principal de cette nouvelle étude parue en mai dans la revue Environmental Science & Technology.

Le chercheur explique qu'on peut comparer cela à quelqu'un qui sent de la fumée : « Dès que notre cerveau reçoit ce signal, une lumière rouge s'allume, et c'est pareil pour les poissons qui sentent une modification de l'environnement aquatique. »

Keith Tierney a mené son étude sur des truites arc-en-ciel, qui figurent parmi les poissons les plus communs en Amérique du Nord.

« On peut étendre les résultats de notre étude à plusieurs espèces de poissons, puisque le système olfactif est similaire pour de nombreuses espèces », mentionne le chercheur.

C'est une nouveauté dans le milieu scientifique, souligne Keith Tierney, parce qu'il est difficile de prévenir le comportement des poissons. Les chercheurs ignorent quel niveau exact de toxicité fait fuir les poissons, mais ils le situent entre 1 % et 10 %.

L'étude a aussi montré que l'olfaction des poissons est touchée lorsqu'ils sont coincés dans un cours d'eau pollué. Or, dès qu'ils arrivent à s'en échapper, leur odorat revient. « C'est comme pour nous, les neurones olfactifs sont ceux qui se régénèrent le plus rapidement. »

Malgré tout, bien des questions restent sans réponse pour les chercheurs. Les effets de l'exposition à long terme aux contaminants de la région des sables bitumineux en Alberta, ainsi que les conséquences de leur exploitation sur la vie aquatique, demeurent méconnus.

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