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Un dentiste américain est accusé d'avoir tué Cecil, le lion du Zimbabwe

La police du Zimbabwe a annoncé mardi être à la recherche d'un dentiste américain, Walter Palmer, qui aurait abattu le lion le plus populaire du pays. M. Palmer a présenté ses excuses, mais le geste est vivement dénoncé par les groupes de conservation de la faune.

Walter Palmer aurait d'abord blessé avec une flèche l'animal à la crinière noire de 13 ans, avant de le tuer avec une arme à feu, le 1er juillet dernier, près du parc national Hwange.

Les groupes de conservation de la faune du pays ont vivement critiqué la chasse du lion, en raison de sa popularité auprès des touristes et des circonstances dans lesquelles il a été tué. Il a été appâté avec une carcasse d'animal à l'extérieur du parc national, où il est interdit de chasser.

Deux Zimbabwéens soupçonnés d'avoir accompagné M. Palmer et d'avoir tué, dépecé et décapité le lion Cecil vont être jugés pour braconnage mercredi par le tribunal de Victoria Falls. Palmer leur aurait payé 50 000 €, soit l'équivalent de 72 500 $, pour ajouter ce prestigieux trophée de chasse à sa large collection.

L'un des suspects est Theo Bronkhorst, un chasseur professionnel de la société Bushman Safaris. Son permis de chasse a été suspendu avec effet immédiat, et le trophée du lion a aussi été saisi.

L'autre suspect est le propriétaire de la ferme Honest Trymore Ndlovu, où le lion aurait été abattu. Le chasseur se serait entendu avec le propriétaire pour tuer le lion.

Un porte-parole de M. Palmer a reconnu dans les pages du quotidien britannique The Telegraph qu'il pourrait avoir tué le lion. 

Le chasseur donne sa version des faits

Dans un communiqué publié aujourd'hui, Walter James Palmer admet avoir tué le lion avec un arc et des flèches et présente ses excuses. Il affirme toutefois qu'il ne savait pas que la bête était connue et protégée. Il indique également qu'il a accordé toute sa confiance à ses guides et que, puisqu'il avait obtenu tous les permis et autorisations nécessaires pour l'activité, il croyait qu'elle se déroulait dans un cadre légal.

M. Palmer dit n'avoir jamais été contacté par les autorités américaines et zimbabwéennes depuis la mort de l'animal, survenue le 1er juillet dernier. Le dentiste est un grand amateur de chasse; sur le site web, désormais fermé, de sa clinique dentaire, il indique « aimer rester actif et observer la vie sauvage ». On peut retrouver des photos de lui avec ses prises sur plusieurs blogues de chasse professionnelle.

Des accusations de braconnage

De leur côté, les autorités des Parcs nationaux du Zimbabwe, dans le communiqué détaillant les accusations auxquelles font face les deux guides zimbabwéens, soutiennent que « ni le chasseur professionnel ni le propriétaire terrien ne possédaient de permis justifiant la prise de ce lion, et ils sont donc soupçonnés de chasse illégale. »

« Toutes les personnes impliquées dans ce dossier comparaîtront en cour pour des accusations de braconnage », poursuit le communiqué.

La police est aussi à la recherche du fils du chasseur, Zane Bronkhorst, qui est soupçonné d'avoir participé à la chasse.

Selon la page Facebook de l'entreprise Bushman Safaris, la famille Bronkhorst dirige l'entreprise spécialisée dans les chasses de léopards dans le nord du Zimbabwe depuis 1992.

Le président de l'Association des organisateurs de safaris, Emmanuel Fundira, estime que la mort d'un lion aussi emblématique est une vraie perte pour le tourisme local et une grande source d'anxiété.

« Cecil portait un collier. Cela signifie qu'il avait été choisi à des fins de recherches et d'études. Il était aussi populaire auprès des visiteurs de Hwange, qui étaient fascinés par sa crinière noire et voulaient toujours savoir où il était », a-t-il ajouté.

Les chasseurs ont d'ailleurs retiré ce collier après avoir abattu l'animal, ce qui est illégal.

Les amateurs de chasse sont prêts à payer des fortunes pour tuer de gros gibiers comme des buffles et de grands félins sur les terres africaines, où la chasse au trophée est légale dans les réserves privées.

Réactions sur les médias sociaux

Les commentaires d'Internautes indignés fusaient sur les médias sociaux après que le dentiste du Minnesota eut été identifié comme le responsable de la mort du lion.

Le journaliste qui a publié l'histoire d'Edward Snowden, Glenn Greenwald, a critiqué sévèrement son geste, demandant l'extradition du dentiste vers le Zimbabwe. Il a aussi indiqué que sa boîte vocale était pleine, tout en présumant qu'elle était remplie de messages de haine.

Le comédien et défenseur des droits des animaux Ricky Gervais a aussi critiqué l'homme.

La page Facebook du cabinet de Walter James Palmer et son profil personnel Twitter ont été fermés après de nombreuses insultes. Son cabinet dentaire semble aussi fermé, selon plusieurs journalistes.

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