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Budget du N.-B. : le gouvernement Gallant recommence à dépenser

Dans son troisième budget déposé mardi, le gouvernement de Brian Gallant annonce qu'il recommencera à dépenser dans des domaines ciblés pour améliorer la qualité de vie des Néo-Brunswickois et relancer l'économie. L'éducation et le tourisme seront parmi les grands bénéficiaires de ces dépenses.

Un texte de Louis Mills

Le budget de l’an dernier était inscrit sous le signe de l’austérité. Celui de 2017-2018 ne contient pas de compressions ou d’augmentations de taxes ou d’impôts.

Malgré tout, le gouvernement Gallant prévoit que le déficit annuel passera de 231 millions de dollars pour l’année qui se termine à la fin mars - selon les dernières estimations - à 192 millions en 2017-2018. Les libéraux prévoient toujours atteindre l’équilibre budgétaire en 2020-2021.

La ministre des Finances Cathy Rogers reconnaît que le gouvernement aurait pu éliminer le déficit dès cette année, grâce notamment aux revenus additionnels générés par la hausse de la Taxe de vente harmonisée l'année dernière. « Les Néo-Brunswickois nous ont demandé d'adopter une approche équilibrée », explique-t-elle.

Mais c'est justement ce choix que lui reproche l'opposition conservatrice. Selon le porte-parole des progressistes-conservateurs en matière de finances, Bruce Fitch, le gouvernement Gallant a choisi de dépenser pour gagner en popularité plutôt que d'assainir les finances. Il s'agit d'une occasion ratée, selon lui.

Accent sur l’éducation, les services de garde

Le budget de l’éducation augmentera de 4,9 % en 2017-2018, soit une somme additionnelle de 56 millions de dollars.

Cet argent servira notamment à doubler le budget du programme d’aide pour les services de garderie, une promesse électorale. Les fonds additionnels aideront les familles à faible revenu à payer les frais de garde. Les fonds ne seront toutefois disponibles que le 1er janvier 2018.

Bien qu'elle accueille favorablement cette mesure, Nelly Dennene, du Regroupement féministe du N.-B., déplore qu'il manque de précisions sur l'accessibilité à ce programme. Lorsqu'on lui demande ce qu'elle souhaite comme système, elle parle d'une approche globale.

« Ce serait un réseau de services de garde qui prendrait pour acquis toute la dimension d’accessibilité au niveau des parents, mais aussi au niveau de la condition des femmes, donc toute la question des salaires [...] »

Fin du gel du financement des universités

Le gouvernement augmentera également de 45 millions de dollars sur quatre ans (10 millions cette année) le financement des quatre universités publiques de la province.

La mesure est généralement bien accueillie par la Fédération des professeurs d'université du Nouveau-Brunswick qui déplore toutefois le manque de précision sur la façon dont les sommes seront réparties. Selon le président de l'organisme, Jean Sauvageau, l'augmentation prévue au budget est par ailleurs bien faible en comparaison des besoins.

Il rappelle que le Nouveau-Brunswick a le plus bas taux de diplomation universitaire au Canada.

Ce sont toutes des demi-mesures qu’on voit de budget en budget, d’année en année. “

Jean Sauvageau, Fédération des associations de professeurs d'université du N.-B.

Comme il l’a déjà annoncé, le gouvernement Gallant dépensera sept millions de dollars par année dans les programmes de littéracie et il augmentera de 2,4 millions, cette année, le budget du Programme d’intervention auprès des enfants d’autistes d’âge préscolaire.

Valorisation du parc et du sentier Fundy

L'équipe de Brian Gallant augmentera le budget du ministère du Tourisme, du Patrimoine et de la Culture de 17,6 % parce qu’il y voit un grand potentiel de croissance économique, surtout centré autour du parc national Fundy, dans le sud-ouest de la province, et de la route d’accès du sentier Fundy qui a connu une grande affluence l’an dernier.

Le gouvernement prévoit annoncer une stratégie touristique globale plus tard cette année.

La santé

Le financement de la santé augmentera de 3,3 % en 2017-2018, ce qui portera le budget total pour les soins de santé à 2,657 milliards de dollars. La santé est le poste de dépenses le plus important du gouvernement.

La hausse servira notamment à entretenir ou à mettre à neuf le réseau de foyers de soins de la province. Un peu plus de cinq millions de dollars y seront consacrés cette année ; 58,2 millions sur trois ans, selon les prévisions.

L’accord récemment conclu avec Ottawa sur le financement de la santé permettra au gouvernement Gallant de dépenser davantage sur les soins de santé mentale, notamment.

En ce qui concerne la réduction d'impôt des petites entreprises, Louis-Philippe Gauthier, de la Fédération canadienne de l'entreprise indépendante affirme qu'il ne s'agit que d'une goutte d'eau dans l'océan, puisque bien d'autres frais, comme l'impôt foncier, le prix des carburants et bientôt, une tarification du carbone, continuent d'augmenter.

Si je vous donne un dollar et qu’en même temps, j’enlève trois dollars de vos poches, est-ce que je suis vraiment en train de vous aider?

Louis-Philippe Gauthier, Fédération canadienne de l'entreprise indépendante

L’impact inconnu de la crise du verglas

Le gouvernement Gallant reconnaît que la crise du verglas qui a frappé la province récemment pourrait avoir un impact sur le déficit projeté, de même que des dépenses imprévues à la fin de l’année dernière et au début de cette année. Il n’est pas en mesure de le chiffrer actuellement.

Il affirme dans ses documents budgétaires qu’il cherchera « à réduire au minimum leur incidence au moyen de recouvrements du fédéral et de gains d’efficacité interne ».

Le chef du Parti vert, David Coon, croit que des tempêtes comme celle qui a provoqué une multitude de pannes de courant ces deux dernières semaines auraient dû inciter le gouvernement Gallant à prévoir de l'argent dans son budget pour le renforcement des infrastructures comme le réseau de transport d'électricité.

Au lieu de cela, déplore-t-il, le gouvernement a réduit de deux millions de dollars le budget du ministère de l'Environnement, l'une des rares coupes dans le budget provincial.

Des détails du budget et d'autres réactions :

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