Peu de villages peuvent se vanter de rajeunir dans l'Est du Québec. À Saint-Modeste, près de Rivière-du-Loup, non seulement la population rajeunit, mais elle a presque doublé depuis 1976.

Un texte de Julie Tremblay

Saint-Modeste est la municipalité où la population est la plus jeune au Bas-Saint-Laurent, selon les dernières données de Statistiques Canada. Parmi ses 1165 habitants, plus de la moitié de la population est âgée moins de 35 ans et une personne sur quatre a moins de 15 ans.

En 2008, la municipalité de Saint-Modeste, en collaboration avec la Caisse Desjardins, a instauré un crédit de taxes de 7000 $ pour les nouveaux propriétaires de maisons. Depuis, plus d'une douzaine de familles s'y sont installées.

« On travaillait à Rivière-du-Loup et on cherchait à se construire alentour, pas très loin. Là, on est à 15 minutes du travail [...] donc on a choisi Saint-Modeste... Saint-Modeste nous a choisis en fait! », affirme Émile-Olivier Desgens, un père de trois jeunes enfants qui a élu domicile à Saint-Modeste en 2009 avec sa conjointe, Élise Martin.

Gérer la croissance

Si le vieillissement et le déclin de la population inquiètent bon nombre d'élus dans la région, c'est plutôt la croissance qu'il faut gérer à Saint-Modeste.

Le nombre de jeunes inscrits au camp d'été est passé de neuf à près d'une centaine en quelques années. L'école déborde et il manque d'infrastructures pour accueillir les jeunes et les faire bouger.

Cet automne, un demi-million de dollars seront investis à l'église de Saint-Modeste dans le but de la rénover et d'en faire un centre multifonctionnel. La sacristie sera transformée en bibliothèque municipale et l'actuel centre communautaire deviendra une maison de jeunes.

« Ça c'est un projet qui va redynamiser et permettre aux gens de se recréer des liens sociaux comme à l'époque », affirme Émile-Olivier Desgens, qui est aussi devenu conseiller municipal au fil des ans.

Quant à l'école, le maire, Louis-Marie Bastille, espère pouvoir obtenir du financement à moyen terme pour y construire un gymnase.

Comment attirer les jeunes?

Selon le maire Bastille, il n'y a pas de recette pour attirer des jeunes dans une municipalité.

Toutefois, la proximité avec une grande ville semble être un facteur déterminant, puisque les deux autres villages les plus jeunes au Bas-Saint-Laurent sont Saint-Antonin, près de Rivière-du-Loup et Saint-Anaclet-de-Lessard, à proximité de Rimouski.

Cependant, ce qui peut faire la différence, selon M. Bastille, c'est l'ouverture des élus municipaux pour démarrer de nouveaux projets et ainsi développer le sentiment d'appartenance des nouveaux arrivants.

« On fait des activités pour l'accueil des nouveaux arrivants, on souligne les nouvelles naissances, il y a des jardins et des cuisines communautaires, un paquet de petites choses qui se mettent en place et qui permettent aux gens de s'attacher », dit-il.

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