Vancouver est une destination de choix pour les produits du programme de football de l'Université de Montréal (UdeM). Un quatuor d'anciens porte-couleurs des Carabins sont de retour cette saison avec les Lions, plus que quiconque à travers la LCF.

Un texte de Félix St-Aubin

Onze joueurs du circuit Ambrosie ayant réussi à se tailler une place parmi l'une ou l'autre des formations actives (46 athlètes par équipe) ont été formés au CEPSUM par Danny Maciocia.

Plus du tiers (36,7 % ou 4 sur 11) figurent dans les rangs de l’organisation britanno-colombienne.

David Ménard faisait figure d’unique représentant des Bleus avant la venue de Frédéric Chagnon, Junior Luke et David Foucault. Les deux premiers ont intégré l’équipe à la suite du repêchage amateur, tandis que le troisième a quasiment parcouru la totalité du pays à la suite d’une transaction.

Ménard a rapidement grimpé les échelons après un stage universitaire de quatre campagnes dans la métropole qui s'est conclu en 2013. On lui a dès lors confié des responsabilités défensives en tant que plaqueur. Il a répondu avec deux sacs du quart, avant de tripler sa récolte l’année suivante.

L’athlète qui soufflera ses 28 bougies d’anniversaire à la mi-juillet n’a pas dérougi depuis, terminant au 2e rang des Lions en 2017 pour les sacs (5). Il a également dominé les siens, en compagnie de Maxx Forde, en ce qui a trait aux échappés provoqués (2).

Ménard a accueilli Luke dans les tranchées défensives il y a un peu plus de 12 mois. Il a disputé deux saisons complètes à ses côtés, soit avec les Carabins (2013) et les Lions (2017).

Chaque fois, son acolyte était une verte recrue.

Luke a aussi entamé sa carrière professionnelle en rabattant les quarts adverses à deux reprises derrière la ligne de mêlée. Lentement, il emboîte un chemin qu'a exploré son homologue québécois.

Samedi soir, lors de l’ouverture locale contre les Alouettes de Montréal, Luke a poursuivi dans la même veine en brisant la glace dans la colonne des sacs.

Le trajet emprunté par Chagnon est légèrement différent. Le secondeur n’a pratiquement pas été employé dans le bataillon défensif jusqu’ici, mais a su s’imposer dans les unités spéciales.

Ses 11 plaqués enregistrés dans cette phase du jeu l’an dernier lui ont permis de se classer au 4e échelon de la troupe. Sa première performance de la présente campagne s’est terminée avec deux contacts sur les opposants montréalais.

« Ménard nous a beaucoup aidés, lui qui était ici avant nous. Il a pu nous dire comment ça se passait, nous montrer la ville, nous dire où se retrouvent les choses importantes, comment elles fonctionnent, la mentalité de l’équipe », a mentionné Chagnon.

« Je pense que je l’aurais fait pour à peu près n’importe qui, a répondu Ménard. C’est sûr qu’on a déjà joué ensemble, donc c’était facile de les aider. Je n’allais pas m’arranger pour leur montrer à prendre de mauvais plis et les mettre dans le trouble un peu. Ç’a été quelque chose de relativement naturel. »

Des Lions dégriffés

Un goût amer s’est imprégné dans la bouche des protégés de l'illustre Wally Buono à l’automne 2017 lorsqu’ils ont fermé la marche dans la Division ouest et ont été expulsés du tableau éliminatoire pour une première fois depuis 1996.

Bon an mal an, habituellement, Vancouver vibre au rythme du football à trois essais en novembre. Pas cette fois-ci.

Le sentiment de la déception était palpable dans l’entourage de l’équipe et dans le camp des supporteurs.

Deux décennies de présences en séries et de succès, comme en témoignent les sept conquêtes de l’Ouest en saison et les quatre participations à la finale de la Coupe Grey, dont trois se sont soldées par des triomphes, ont été stoppées abruptement.

Cette exclusion du bal automnal est en quelque sorte l’atteinte du fond du baril pour les Lions, en quête de réponses après avoir été sacrés en 2012.

Ils ont remporté un duel éliminatoire en six campagnes, conclu une seule fois en tête de la division et affiché un rendement égal ou inférieur à ,500 la moitié du temps.

« Ce n’était pas exactement ce qu’on voulait, mais on repart à zéro avec une nouvelle équipe, un nouveau groupe d’instructeurs et de nouveaux joueurs, a avancé Chagnon. Je pense que ça regarde bien. »

Le premier résultat est effectivement satisfaisant quoiqu'il ne s'agissait pas d'un défi ardu.

Des visites au domicile des Eskimos d'Edmonton et des Blue Bombers de Winnipeg, après une semaine de congés, devraient offrir de plus amples renseignements.

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