Après 16 saisons avec le Canadien, Andrei Markov relève un nouveau défi : la Ligue continentale de hockey (KHL). C'est ce qu'a annoncé le vétéran défenseur de 38 ans après que le Tricolore eut confirmé dans un communiqué jeudi qu'il ne sera pas de retour avec l'équipe la saison prochaine.

Markov n’a pas voulu en dire plus sur sa nouvelle destination en conférence téléphonique, sinon qu’il sait où il aboutira, mais qu’il n’a pas encore signé de contrat.

En 990 matchs dans l’uniforme du Bleu-blanc-rouge, Markov a inscrit 572 points, dont 119 buts, ce qui le place au 2e échelon des défenseurs du club à ce chapitre à égalité avec Guy Lapointe.

Il a aussi participé à 89 rencontres de séries éliminatoires au cours desquelles il a amassé 32 points.

Le CH a repêché Markov au sixième tour, 162e au total, de l’encan de 1998. Il est devenu citoyen canadien en juillet 2010.

Plus tôt ce mois-ci, le directeur général Marc Bergevin avait laissé sous-entendre que la porte allait éventuellement se fermer si Markov restait campé sur sa position.

Lors d’un point de presse en marge de la prolongation de contrat accordée au gardien Carey Price, Bergevin s’était montré on ne peut plus clair sur ses intentions envers un des piliers de l’équipe la saison dernière.

« J’ai fait savoir [à Markov] que nous voulions qu’il revienne, mais nous ne pouvons aller que jusqu’à un certain point », avait-il noté.

Les signes d’une rupture imminente sont apparus au cours des dernières semaines. Ils ont culminé avec la mise sous contrat mardi du défenseur suisse Mark Streit, qui a accepté à 39 ans une entente d’une saison.

Streit a d’ailleurs admis du bout des lèvres que l’absence du Russe – qui devrait grandement accroître son temps de jeu en avantage numérique – a fait partie de sa réflexion.

« Ç’a été un facteur, mais pas le principal », a-t-il reconnu.

Le propriétaire Geoff Molson a remercié Markov pour les services qu’il a rendus à l’organisation.

« Il aura sans doute été l'un des meilleurs défenseurs de l'histoire de l'équipe. Andrei a été un modèle de dévouement pour le grand sport qu'est le hockey.

« Son engagement envers notre équipe a été inégalé, comme en font preuve ses retours après trois graves blessures qui auraient pu mettre fin à sa carrière. J'aimerais souhaiter à Andrei la meilleure des chances pour la prochaine étape de sa carrière. »

Plus de détails à venir.

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