C'est cet après-midi à Las Vegas, tout juste avant le gala de remise des prix de la LNH, que le circuit statuera sur l'expansion de ses rangs la saison prochaine. Ils sont nombreux à croire que Las Vegas obtiendra sa franchise et que Québec devra patienter.

On fait la file à Las Vegas pour toucher au Saint-Graal, la coupe Stanley. C'est la visite annuelle de la LNH pour sa remise de prix. Certains partisans de l'endroit espèrent simplement que la ligue s'y installera pour de bon.

« Je vais encourager les Knights de Las Vegas » est une ritournelle de plus en plus répandue chez les amateurs de hockey de la ville. Toutefois, certains se convertiront à la nouvelle équipe locale, en se résignant à la rupture d'une longue allégeance à une autre équipe de la LNH.

À entendre la mairesse, l'expansion à Las Vegas, c'est presque dans la poche. « C'est le ton dans les discussions qui a changé, explique Carolyn Goodman. C'est palpable. Tout le monde en parle. »

Las Vegas est le plus gros marché américain sans franchise sportive avec plus de 2 millions d'habitants. Un propriétaire milliardaire, Bill Foley, locataire d'un tout nouvel amphithéâtre, entièrement financé par des fonds privés. Une combinaison gagnante.

« Les retombées économiques seront énormes », s'enthousiasme la mairesse.

Francis Meilleur connaît Las Vegas pour y avoir joué avec les défunts Wranglers de la Ligue de la côte est. « Ils devront faire des promotions chaque soir », assure-t-il. 

Les Wranglers ont attiré une moyenne de 4700 partisans pendant 11 saisons, mais ils ont dû être créatifs, avec des matchs à minuit, par exemple. « C'était plus un party qu'un match de hockey. Il y avait des groupes de musique qui jouaient. »

Pas sûr que les vedettes de la LNH joueraient à minuit, mais l'idée de Las Vegas fait son chemin. Les distractions ne font pas peur au défenseur du Canadien P. K. Subban.

« Si un joueur veut des distractions, il peut en trouver partout dans la ligue, constate-t-il. Ce qui est chouette, c'est que la LNH sera la première à s'implanter ici. »

La LNH est la première ligue d'un sport professionnel majeur à s'installer dans la ville du péché. Mais attention, Las Vegas a d'autres cartes dans son jeu, selon la mairesse Goodman. « J'ai très confiance que d'ici 10 ans, Las Vegas aura un club de football, un club d'expansion de la NBA et du soccer. »

Las Vegas est tellement convaincu de gagner son pari, que déjà on parle d'une fête au T-Mobile Arena lorsque le nom, le logo et les couleurs de l'équipe auront été approuvés.

D'après un reportage de Diane Sauvé.

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