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Sport automobile : Le pilote de stock-car Raphaël Lessard, 15 ans, se qualifie pour le Snowball Derby, en Floride

Raphaël Lessard a réalisé le tour de force dont il avait besoin pour se qualifier pour la plus importante course de sa jeune carrière samedi, à Pensacola, en Floride.

Le pilote de 15 ans, qui était condamné à terminer parmi les 5 premiers d'une course de qualifications pour accéder au très relevé Snowball Derby du lendemain, a vite enclenché une spectaculaire remontée de la 14e à la 3e place pour atteindre son objectif.

Le déclic s'est fait dès le départ. Je me suis dit, je m'en vais en avant.

Raphaël Lessard

Rien ne laissait pourtant présager un tel revirement de situation après une 48e place en séance de qualifications et des essais libres durant lesquels il semblait livrer une bataille constante pour garder sa voiture loin du mur.

« Ça n'allait vraiment pas bien. Mais mon équipe a travaillé tellement fort pour enfin trouver les bons réglages », a déclaré le jeune pilote qui semblait si soulagé d'avoir pu offrir à DGR Racing sa seule qualification pour le 49e Snowball Derby.

Ses coéquipiers Todd Gilliland et Cole Moore n'ont pas été en mesure de percer le top 5 durant cette course de la dernière chance.

Un total de 30 pilotes avaient d'abord décroché leur place sur la grille de départ vendredi. Le reste du peloton disposait néanmoins de cette deuxième occasion.

« Je me sens mieux et plus confortable en course, a-t-il dit. Il va falloir que je devienne aussi bon en qualifications. Et oui, je peux être de taille avec les meilleurs jeunes pilotes américains. Je n'ai aucun doute. On va voir dimanche. »

Rien à perdre

Le Snowball Derby est une course que des grands noms de la course stock-car aux États-Unis ont déjà gagné. Chase Elliott, qui sillonne les circuits de la Coupe Sprint, est le champion 2015. Kyle Busch a lui aussi déjà inscrit son nom sur le trophée de la célèbre course floridienne.

Raphaël Lessard, qui partira loin derrière les favoris dimanche sur la grille, n'a rien à perdre à sa première participation à cette épreuve.

Un groupe d'une dizaine de Québécois qui s'étaient déplacés au circuit l'ont félicité affectueusement dès sa sortie de la voiture.

« Ton dépassement pour la 3e place était formidable », s'est exclamé l'un d'eux. La manoeuvre était en effet audacieuse, mais elle n'est venue que confirmer la raison pour laquelle le propriétaire américain David Gilliland a si confiance en Raphaël Lessard.

« Il sait rester calme, affirme l'ex-pilote NASCAR. Sa personnalité et son type de pilotage sont parfaits pour une course de 300 tours comme dimanche. Nous allons dans la bonne direction. Je suis fier de toute mon équipe. »

Le Snowball Derby est prévu en milieu d'après-midi dimanche mais il pourrait être repoussé en soirée en raison de fortes probabilités de pluie dans la région de Pensacola.

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